Le retour à la pertinence de Jordan Spieth s’est avéré un récit puissant pour les téléspectateurs au début de la saison 2021.

Ceux qui s’intéressent de près aux cotes de Nielsen savent que les 12 derniers mois ont été particulièrement brutaux pour l’industrie du sport. Comme si des stades vides, des protocoles intensifs et des horaires perturbés ne suffisaient pas à faire basculer le monde du sport hors de son axe, la télévision s’est avérée tout aussi volatile.

Presque toutes les grandes ligues sportives professionnelles ont fait face à des baisses d’audience en 2020. Alors que les ligues ont couru pour terminer leurs saisons par tous les moyens possibles, l’audience a pris du retard. Les finales de la Coupe Stanley ont reculé de 61% d’une année à l’autre. En NBA, les notes des finales, déjà en baisse, ont subi un coup de 51% d’une année sur l’autre. Le baseball a été témoin de ses plus bas numéros de World Series JAMAIS. Même le golf n’a pas pu échapper à l’écart d’audience – les Masters de novembre ont produit la note la plus basse du tournoi en un demi-siècle.

Mais alors que le calendrier revenait à 2021, le golf a semblé rebondir. Le premier signe prometteur est venu lors d’un trio des premiers événements du PGA Tour – le Tournament of Champions, Sony Open et American Express. Les trois événements ont montré des gains subtils d’une année à l’autre, une réalisation remarquable en particulier par rapport aux chiffres d’avant Covid de 2020. Pourtant, les améliorations se sont élevées à environ 100 000 téléspectateurs au total, pratiquement rien d’extraordinaire.

Les changements ne se sont pleinement concrétisés que quelques semaines plus tard, lorsque le PGA Tour s’est dirigé vers l’ouest pour son swing annuel en Californie. Au cours des semaines consécutives au Waste Management Phoenix Open et Farmers Insurance Open, les réseaux ont enregistré des gains de près d’un demi-million de téléspectateurs sur des audiences typiques de 2,5 à 3,5 millions. Puis, alors que Jordan Spieth portait une avance de deux temps dans la ronde finale de l’AT&T Pebble Beach Pro-Am une semaine plus tard, les vannes se sont ouvertes. La victoire éventuelle de Daniel Berger au AT&T constituerait la plus grande audience télévisée pour un événement de la PGA Tour de saison régulière en deux ans, avec 4,14 millions de personnes aidant CBS à faire progresser de 19% les gains d’une année sur l’autre pour l’événement.

Les nouvelles du classement – bien que certainement les bienvenues pour le PGA Tour – comportent une mise en garde: il est pratiquement impossible de comprendre ce que tout cela signifie. Ci-dessous, nous essayons de vous aider à donner un sens à l’aubaine des cotes du PGA Tour

Vous avez déjà entendu comment 2020 s’est avérée une année record pour le golf, avec près de 36 millions de golfeurs au total contribuant à un gain de 14% des parties jouées, selon la National Golf Foundation. La croissance du sport au cours des 12 derniers mois a été indéniable – même après l’épidémie initiale, un pourcentage important de cours aux États-Unis et à l’étranger a fermé pendant un mois ou plus.

Les sceptiques affirment que les gains sont une valeur aberrante motivée par un ensemble inhabituel de circonstances énoncées par la pandémie. D’autres soutiennent qu’il serait imprudent pour l’industrie de s’attendre à ce que le sport retienne le grand nombre de nouveaux joueurs qui ont été initiés au jeu en 2020. Mais ces gains d’audience – en particulier lors d’événements plus importants tels que Waste Management et AT&T – semblerait montrer que la croissance du sport s’est étendue au jeu professionnel.

Non seulement le golf connaît une croissance d’une année à l’autre, mais il connaît également une croissance par rapport aux autres sports professionnels. Alors que la couverture par ABC d’un match de samedi aux heures de grande écoute Trailblazers-Lakers a dépassé le Waste Management en 2020 de près de 1,5 million de téléspectateurs, le match Warriors-Mavericks de cette année dans le même créneau horaire a chuté de près de 1,5 million de téléspectateurs derrière le golf. Bien sûr, des facteurs tels que la qualité du jeu et l’implication des séries éliminatoires sont au moins partiellement à l’œuvre pour la NBA. Pourtant, il s’agit d’un swing d’un peu moins de 3 millions de téléspectateurs – ou proche de l’audience totale de Waste Management – en un an seulement.

Tout comme la NBA, le golf est un sport de star. Ce n’est pas sorcier; lorsque les meilleurs joueurs d’un sport jouent bien, ils ont tendance à attirer un public plus large. Dans ce cas, c’est peut-être plus qu’une coïncidence si la récente renaissance de Jordan Spieth a coïncidé avec certains des meilleurs chiffres du sport depuis des années.

L’ancien golden boy du golf (et triple champion majeur) montre des signes de vie après près de trois ans dans le caniveau, accumulant une paire de top 10 et flirtant avec la tête à Riviera ce week-end. Une renaissance spiethienne pourrait être exactement ce dont le golf professionnel a besoin pour capitaliser sur le moment dans le jeu récréatif, et il ne fait aucun doute que son jeu manque rarement de valeur de divertissement.

Les facteurs environnementaux jouent un rôle plus important dans les cotes d’écoute des émissions sportives que la plupart des gens ne le pensent. Lorsqu’il neige dans une grande partie du pays le jour du Super Bowl, par exemple, les cotes ont tendance à baisser en fonction du nombre de rassemblements.

Ce fut un long hiver pour de vastes étendues des États-Unis battues par l’air froid de l’Arctique. Ce type de temps est généralement corrélé à une petite augmentation des notes de nombreux réseaux.

La fin de la saison de la NFL laisse un trou béant dans la conscience sportive – un trou que le golf semble particulièrement apte à combler le moment présent. Alors que la LNH et la NBA battent leur plein et que la MLB se prépare à commencer sa saison en avril, ce n’est pas comme s’il n’y avait pas de compétition de classement, mais le golf est le bénéficiaire de la possession de l’espace précédemment occupé par le football le week-end après-midi. Ajoutez une saine avance du basket-ball universitaire et il existe une recette légitime pour que le PGA Tour capte une partie de l’audience du football, d’autant plus que les fans de sport continuent de rester à l’intérieur en raison de la pandémie dans les mois à venir.

Alors que les vaccinations continuent de se développer à travers les États-Unis, les experts espèrent que le pays se rapprochera de la maîtrise du virus alors que le temps commencera à se réchauffer au printemps et en été. Dans l’événement (encourageant) qui se produit, le golf (ainsi que le reste du monde du sport) pourrait voir son audience diminuer à mesure que la population reviendra à la normale.

Bien que ce soit loin d’être le pire des scénarios pour le golf professionnel (en particulier si de tels développements signifient que le PGA Tour et d’autres organisations peuvent commencer à accueillir de nouveau les fans aux événements), c’est quelque chose qui mérite d’être pris en considération dans les mois à venir.

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