Andy Ruiz était brisé. C’était au printemps dernier, des mois après sa défaite par décision déséquilibrée face à Anthony Joshua. Ruiz, un lourd 283 livres pour son match revanche avec Joshua, pesait maintenant plus de 300. Sa confiance avait disparu. Son esprit était ébranlé. «Je me sentais vide à l’intérieur», dit Ruiz. Une nuit, Ruiz tomba à genoux. Il s’était déjà excusé auprès de ses amis et de sa famille pour avoir gâché sa chance de défendre les titres des poids lourds qu’il avait enlevés à Joshua. Maintenant, il avait besoin de parler à Dieu.

«J’étais tellement déprimé, tellement triste, et j’ai commencé à prier», dit Ruiz. «Et je me suis dit: ‘Mec, Dieu, je suis désolé de ne pas faire les bonnes choses. Je suis désolé de ne pas avoir suivi vos ordres. »Je lui ai fait une promesse et je lui ai dit que j’allais à nouveau faire les bonnes choses.”

La semaine dernière, Ruiz, qui fera son retour samedi contre son compagnon Chris Arreola au Dignity Health Sports Park de Carson, en Californie (FOX PPV, 21 h), s’est installé sur une chaise à dossier droit pour une interview avec Zoom. Il avait l’air différent. Ruiz a perdu près de 30 livres de cette nuit décevante en Arabie saoudite, lorsque Joshua a encerclé les cercles autour de lui. Il a l’air différent. Il y a une vivacité dans la voix de Ruiz, rarement entendue chez le combattant américano-mexicain.

Mais est-il différent? À la suite de la défaite contre Joshua, Ruiz a suivi le livre de jeu typique du boxeur de reconstruction. Il a renvoyé son entraîneur de longue date, Manny Robles. Le bouc émissaire Robles, qui a guidé Ruiz vers la victoire contrariée contre Joshua six mois plus tôt, a suscité des critiques, comme blâmer le sandwich à la crème glacée pour remplir votre section médiane. Mais Ruiz, 31 ans, dit qu’il avait besoin d’un changement. «Ma vie était comme une montagne russe», dit-il. «Je n’étais pas content.»

Il a flirté avec Teddy Atlas, qui a entraîné des poids lourds comme Mike Tyson et Michael Moorer. Atlas a demandé à Ruiz de s’envoler pour New York pour le rencontrer. Ruiz ne l’a jamais fait. Il avait quelqu’un d’autre en tête. Sur Instagram, Ruiz a envoyé un message à Saul «Canelo» Alvarez, le meilleur combattant livre pour livre de la boxe. Le message: Salut, Canelo. Tu penses que tu pourrais m’ouvrir les portes? Je suis fatigué de la façon dont je suis entraîné. Je suis fatigué de la façon dont je vis. Alvarez, selon Ruiz, a déclaré qu’il parlerait à son entraîneur, Eddy Reynoso.

Au départ, Reynoso était réticent. Sans doute le meilleur entraîneur de la boxe, Reynoso a une petite écurie. Il y a Alvarez. Il y a Ryan Garcia, l’étoile montante des poids légers. Il y a Oscar Valdez, un champion de 130 livres. Il y a Frank Sanchez, un prétendant poids lourd. Lorsque l’entraînement de Ruiz a commencé – Reynoso dit que c’était le père de Ruiz, Andy Sr., qui l’a approché le premier – Reynoso avait besoin d’y réfléchir. «J’ai dû regarder des vidéos pour voir comment il s’intégrait avec moi», a déclaré Reynoso lors d’un entretien téléphonique. «Je savais que c’était un gars sympa, mais à travers la presse, j’entendais qu’il était indiscipliné.

Une semaine plus tard, Reynoso et Ruiz se sont rencontrés. Reynoso était direct. «Il a dit:« Regarde mijo, nous savons que tu as ce qu’il faut; nous savons que vous avez beaucoup de compétences, mais j’ai besoin de votre dévouement », se souvient Ruiz. «Il a dit:« J’ai besoin que vous soyez à 100% et que vous soyez discipliné. Donc, si vous venez ici avec nous, vous allez vous entraîner dur. Vous allez faire exactement ce que Canelo fait, et nous allons vous montrer comment être discipliné. “Je leur ai dit que je le ferais.”

De toute évidence, Ruiz l’a fait. Il s’est engagé à s’entraîner. «Je vais au gymnase tous les jours», dit Ruiz. Il a changé son régime. «Nous avons fait des recommandations sur ce qu’il faut manger», dit Reynoso, «mais il avait juste besoin d’être discipliné.» Ruiz a absorbé les informations de Reynoso et Alvarez, ajoutant une augmentation des mouvements de la tête et des pieds à son jeu. «Je ne suis pas là où je veux être», dit Ruiz, «mais je suis bien meilleur qu’avant.»

Samedi, Ruiz affrontera Arreola, un ancien challenger pour le titre. Ruiz est un grand favori. À 40 ans, les meilleurs jours d’Arreola sont bien derrière lui. Il est presque deux ans éloigné de son dernier combat, une large défaite par décision contre Adam Kownacki. En 2016, il a été éliminé par Deontay Wilder. Pour Ruiz, c’est l’occasion de gagner et de bien paraître en le faisant.

Et maintenant quoi? Ruiz est certainement assez jeune pour revenir dans l’image du titre des poids lourds. Il a un nom et une histoire fascinante. Son affiliation avec Premier Boxing Champions le met en ligne pour des affrontements convaincants avec Kownacki, Wilder et Luis Ortiz. Un combat Wilder serait particulièrement intéressant: deux ex-champions, l’un avec une main droite en matraque, l’autre avec de la vitesse et un menton en granit.

Mais Ruiz peut-il rester discipliné? Reynoso admet que Ruiz représente son plus grand défi. «La chose la plus importante», dit Reynoso, «c’est qu’il ait une mentalité de gagnant.» Si Ruiz gagne, Reynoso espère le revoir au camp d’ici quelques semaines. «Il est axé sur les objectifs», dit Reynoso. «Il est comme ça depuis qu’il est arrivé ici.»

Ruiz dit que ses échecs le hantent toujours. Les ceintures qu’il a gagnées sont exposées chez ses parents. Les regarder, cependant, apporte des émotions mitigées. «Mais ils me donnent beaucoup de motivation en sachant que tout est possible», dit Ruiz. «Je les ai perdus, mais je sais que je pourrais les récupérer.»

En effet. Ce voyage commence samedi contre Arreola. Ruiz ne regarde pas après Arreola. Mais il est prêt pour ce qui vient après lui.

«J’avais les ceintures. J’ai fait l’histoire. Je suis devenu le premier champion du monde des poids lourds mexicains et je les ai perdus à cause d’un manque de discipline, d’un manque d’entraînement », explique Ruiz. «Maintenant que je fais tout correctement, je me sens formidable. Je sais exactement ce que je suis capable de faire et ce que je peux accomplir. Imaginez que je sois vraiment discipliné, que je m’entraîne vraiment dur, je pourrais aller très loin. Je suis encore un jeune enfant et chaque combattant, nous apprenons toujours tous les jours au gymnase. Nous apprenons toujours et bien sûr, mec, j’ai faim, mon frère. J’ai vraiment faim. Je veux récupérer ces ceintures.

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