Avec le poids des attentes de la Coupe Stanley sur leurs épaules, l’Avalanche du Colorado manquera certains membres clés de son équipe lors de l’ouverture de sa saison 2021-22 mercredi.

Il ne s’agit pas des Blackhawks de la saison dernière, l’équipe qui a terminé avant-dernière de la LNH pour les buts prévus contre (xGA) et huitième pour le nombre de buts alloués.

La rénovation de l’intersaison pour le directeur général Stan Bowman a commencé avec l’ajout du défenseur étoile de 27 ans Seth Jones. Il est connu pour avoir joué de grosses minutes et se placer du côté droit à la place de Duncan Keith, le double vainqueur du trophée Norris qui, à 37 ans, était encore le meneur sur la glace des Blackhawks la saison dernière.

Alors qu’ils rajeunissaient à la ligne bleue, Chicago vieillissait devant le filet – et c’est très bien, lorsque le gardien en question est Marc-André Fleury. Après une saison où il a enregistré un meilleur pourcentage d’arrêts en carrière de .928 et a remporté son premier trophée Vezina, le joueur de 36 ans a encore quelque chose à prouver après avoir été échangé loin de Vegas.

Lorsque Pittsburgh a quitté Fleury en 2017, il a rapidement ancré les Golden Knights lors d’un voyage jusqu’à la finale de la Coupe Stanley. Il fournira à Chicago une solide dernière ligne de défense cette saison.

Fleury a trois bagues de la Coupe Stanley. De plus, l’attaquant Tyler Johnson vient de remporter des titres consécutifs avec le Lightning de Tampa Bay, et a été récupéré par Chicago dans un vidage de plafond salarial sous le radar cet été. Enfoui un peu dans un alignement de Lightning, Johnson devrait commencer la saison au centre de la première ligne des Blackhawks, entre les tireurs d’élite éprouvés Alex DeBrincat et Patrick Kane.

La glace centrale est une force pour Chicago cette année – ils sont aussi talentueux que n’importe quel club de la ligue au milieu. Johnson se place devant le capitaine de l’équipe Jonathan Toews, qui a raté toute la saison dernière en raison de problèmes de santé, mais qui ressemble à son ancien moi depuis qu’il a rejoint l’équipe au camp d’entraînement. Au centre du troisième trio, il y a Kirby Dach, 20 ans, la star en herbe qui a été limitée à seulement 18 matchs la saison dernière après s’être cassé le poignet pendant le camp d’entraînement du Championnat du monde junior.

Peu importe où vous regardez, l’Avalanche se dirige vers la saison 2021-22 en tant que favori pour remporter la Coupe Stanley (Consensus : 524).

Avec leur style de jeu à indice d’octane élevé, le joueur par excellence en attente Nathan MacKinnon et le défenseur d’élite de la nouvelle école Cale Makar menant la charge, il y a beaucoup à aimer au sujet du Colorado, même s’ils ont explosé au deuxième tour des séries éliminatoires pour trois années consécutives.

Mais l’alignement de l’Avalanche de cette année est-il plus faible que la saison dernière? Le capitaine Gabriel Landeskog est de retour avec un nouveau contrat de huit ans et Makar est désormais signé à long terme, mais le finaliste de Vezina, Philipp Grubauer, a décidé de se rendre à Seattle en agence libre.

Darcy Kuemper devrait être un remplaçant compétent pour Grubauer au filet. Il apporte un pourcentage d’arrêts en carrière de .917 et une moyenne de buts alloués de 2,47, malgré le fait qu’il ait joué derrière une formation sous-optimale en Arizona au cours des trois dernières saisons et plus.

Mais entre le repêchage d’expansion et une compression du plafond salarial, les Avs ont également perdu Brandon Saad et Joonas Donskoi cet été, ainsi que Ryan Graves en défense. Et le défenseur clé Devon Toews reste sur la touche après une opération à l’épaule pendant la saison morte.

Pour aggraver les choses, MacKinnon sera absent lors de la soirée d’ouverture – mis à l’écart mardi après un test positif pour COVID-19. Cela déplace Nazem Kadri au centre de la première ligne entre Landeskog et Mikko Rantanen.

L’entraîneur-chef Jared Bednar ne sera pas non plus derrière le banc mercredi. Après un test positif, il a raté les deux derniers matchs de pré-saison des Avs et reste dans le protocole COVID.

Ne vous y trompez pas, l’Avalanche est toujours une très bonne équipe. Mais ils ne sont pas aussi profonds qu’ils l’étaient la saison dernière, et manquer MacKinnon et Bednar lors de la soirée d’ouverture est loin d’être idéal, en particulier contre une équipe qui a faim de spoiler.

Alors que l’Avalanche cherche à concrétiser sa promesse en un championnat cette saison, les Blackhawks ont été là. Toews et Kane sont maintenant les seuls vestiges de ces trois coupes Stanley dans la première moitié des années 2010, mais ils auront faim de revenir aux séries éliminatoires et auront autour d’eux une collection renouvelée de talents qui est sur le point de transformer certains têtes.

À 188, les bookmakers donnent aux Blackhawks environ 35% de chances de commencer leur saison dans la colonne des victoires mercredi soir. Si les pièces s’assemblent, vous n’aurez peut-être pas de cotes d’outsider comme celles-ci à Chicago au fur et à mesure que la saison avance.

Pourquoi ne pas s’amuser et voir si les Blackhawks peuvent faire parler d’eux pour savoir si les Avs ont été surestimés?

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