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Quelques minutes après avoir absorbé une raclée de 29 points qui a plongé son équipe dans un gouffre profond de désespoir d’après-saison, Bradley Beal a pris sa place sur un écran Zoom et a déclaré, avec tout le sérieux qu’il pouvait rassembler, que les Wizards de Washington persisteraient.

«Je suis un grand fan du mot« étreinte »», a déclaré Beal samedi, après que les Wizards soient tombés dans un trou de 3-0 lors de leur série de premier tour contre les 76ers, tête de série. «Tout embrasser. Embrasser les étapes de la vie. Embrasser chaque situation. Et c’est la même chose avec ça. Embrassez où nous sommes. »

Vétérinaire chevronné, Beal connaît la réalité aussi bien que quiconque: aucune équipe de l’histoire de la NBA n’a remporté une série éliminatoire après avoir perdu 3-0. Les Wizards – qui ont affiché un record de moins de .500 cette saison, qui avaient besoin de jouer deux matchs de play-in juste pour faire les séries éliminatoires – ne seront pas les premiers.

Mais après neuf saisons à Washington, Beal est aussi un vétéran de la déception et de la frustration et un maître virtuel dans l’art de la croyance obstinée. Il a embrassé sa juste part de quêtes quixotiques: établir un partenariat fonctionnel avec John Wall; rendre les sorciers respectables; les garder pertinentes à travers les blessures de Wall; forger un nouveau partenariat avec Russell Westbrook; traînant les Wizards aux séries éliminatoires après une saison entachée de quarantaines et de reports.

Chaque année, Beal évolue un peu plus – en tant que tireur et buteur, en tant que meneur de jeu et manieur de ballon, en tant que leader et créateur de culture – pour se retrouver à regarder le même destin déprimant: élimination précoce. Les Wizards n’ont disputé les séries éliminatoires que cinq fois en neuf ans, tombant trois fois au deuxième tour, au premier tour une fois (et bientôt deux fois).

Ce que les initiés de la ligue demandent à nouveau: combien de plus Beal tolérera-t-il? Combien de temps avant qu’il ne prononce les deux mots qu’il a promis à plusieurs reprises de ne pas prononcer: échangez-moi. Personne ne prétend connaître les intentions de Beal, mais les scouts et les dirigeants rivaux ont cru pendant des mois qu’un jour de jugement est proche, comme cet été.

Il est vrai que Beal a toujours professé sa loyauté envers Washington et son engagement à conduire les sorciers hors du désert. Mais chaque star de la NBA a ses limites.

«Il a été catégorique», déclare un dépisteur de la Conférence de l’Est. “Mais oui, ça ne surprendrait pas les gens s’il faisait volte-face à ce sujet et disait:” Assez de ça. “”

Le cas pour Beal qui demande est assez simple. C’est un buteur d’élite, l’un des meilleurs de la NBA, avec une moyenne de plus de 30 points par match au cours des deux dernières saisons. Il est fermement dans la fleur de l’âge (il aura 28 ans plus tard ce mois-ci). Il n’a jamais connu de succès en séries éliminatoires. Il est régulièrement snobé pour des récompenses individuelles, à cause du record horrible des Wizards. Et il fait partie d’une équipe limitée, avec une co-star vieillissante et surpayée, et aucun chemin clair vers la prétention au titre.

Rui Hachimura, le premier choix des Wizards en 2019, a connu une solide deuxième saison, mais personne ne le projette comme une star. Les scouts aiment les outils de Deni Avdija, mais sa saison recrue a été pour la plupart ratée. Daniel Gafford a été une révélation de fin de saison, mais il est un joueur de rôle. Davis Bertans est un bon tireur qui ne peut pas vivre à la hauteur du contrat de 80 millions de dollars qu’il a signé l’année dernière.

“Ils ont de bons joueurs, mais ils ne sont pas proches d’une équipe de championnat”, a déclaré le dépisteur. «L’avenir n’est pas brillant», a déclaré un cadre d’une autre équipe de la Conférence de l’Est. Il est difficile de trouver quelqu’un dans la ligue qui ne soit pas d’accord.

Et bien que personne ne doute de la sincérité des déclarations de Beal, eh bien, ces choses ont tendance à changer lorsque les étoiles en ont assez. James Harden a promis sa loyauté éternelle à Houston, mais a finalement forcé son chemin vers Brooklyn. Westbrook a fait de même à Oklahoma City, avant de forcer son chemin vers Houston… puis hors de Houston. Kyrie Irving a forcé un échange de Cleveland à Boston, a déclaré qu’il serait un Celtic à vie, puis est parti pour Brooklyn. Anthony Davis a abandonné la Nouvelle-Orléans pour Los Angeles, huit ans seulement après que Chris Paul ait abandonné la Nouvelle-Orléans pour Los Angeles. Et ainsi de suite.

Sur les 27 joueurs nommés au All-Star Game 2021 (y compris les remplacements pour blessures), seuls 14 sont toujours avec leurs équipes d’origine (dont quatre joueurs toujours sur leurs contrats de recrue).

Spéculer sur l’avenir de Beal est pratiquement devenu un rituel annuel, mais il y a des raisons de penser que cette fois sera différente. Le contrat de Beal s’étend sur la saison 2022-23, mais la dernière année est une option de joueur de 37 millions de dollars – ce qui signifie qu’il peut être un agent libre en seulement 13 mois. L’horloge tourne.

«Je pense que oui», a déclaré un cadre d’une équipe de la Conférence occidentale. «Ils sont dans une situation difficile.»

Pour être sûr, il est difficile d’évaluer avec précision cette saison de Wizards, entachée de blessures et d’une épidémie de COVID-19 qui a forcé l’équipe à fermer essentiellement pendant deux semaines consécutives en janvier. Les Wizards sont allés 6-17 au cours de leurs 23 premiers matchs, ont chuté de 15 matchs sous 0,500 début avril, puis ont clôturé la saison sur un coup de pied 18-7, avec Westbrook en supernova presque tous les soirs.

«La dernière partie de la saison m’a vraiment impressionné», a déclaré Ryan McDonough, l’ancien directeur général des Suns, maintenant commentateur pour Audacy. «Je pense qu’il y a des points à retenir. Je voudrais au moins voir à quoi ça ressemble la saison prochaine avec un Westbrook et un Beal en bonne santé, et plus d’expérience avec Avdija, Hachimura et Gafford. »

Pourtant, McDonough concède qu’une équipe Wizards en bonne santé et en amélioration se projette en tant qu’équipe éliminatoire de niveau inférieur dans l’Est – peut-être avec une chance de se classer parmi les six premiers, si tout se passe bien. Il y a votre avantage.

Le mauvais côté? Westbrook fête ses 33 ans en novembre et il a déjà montré des signes d’érosion au cours des deux dernières années. Malgré toutes ses statistiques de comptage criardes et ses triples doubles, Westbrook reste un gambit à faible efficacité et à fort chiffre d’affaires. Il n’atteint pas le panier aussi souvent qu’autrefois, ni ne finit aussi bien qu’autrefois, ni ne gagne autant de lancers francs qu’auparavant, ni même les tire bien (.656 cette saison). De plus, il continue de se blesser. (De plus, il aura 33 ans en novembre. Avons-nous mentionné qu’il en aura 33 en novembre?) Oh, et il gagnera 44 millions de dollars la saison prochaine, avec une option de joueur de 47 millions de dollars en 2022-2023.

“La bonne décision est de (échanger) Beal et probablement de racheter Westbrook”, a déclaré l’exécutif de la Conférence Est (tout en notant que la propriété des Wizards a toujours préféré les places en séries éliminatoires à la planification à long terme).

Si Beal demande enfin un échange – ou si les responsables de Wizards décident qu’il est temps d’appuyer sur le bouton de réinitialisation – le marché serait robuste et les gains considérables, si les récents accords de superstar sont un guide. Le Thunder a obtenu cinq choix de première ronde, deux échanges de choix et une jeune star en herbe (Shai Gilgeous-Alexander) pour Paul George. Les Pélicans ont obtenu trois premiers joueurs, un échange de choix et deux jeunes joueurs prometteurs (Brandon Ingram et Lonzo Ball) pour Davis. Plus récemment, les Pélicans ont acquis plusieurs choix de première ronde des Bucks dans le cadre de l’accord Jrue Holiday.

Les dirigeants rivaux s’attendent à quelque chose de similaire si Beal arrive sur le marché. Les Warriors pourraient faire une offre, en suspendant le centre recrue James Wiseman et le choix de loterie du Minnesota. Les pélicans pourraient offrir une multitude de choix (via les Lakers et les Bucks), avec Ingram. Si les 76ers s’éteignent dans les semaines à venir, ils envisagent peut-être l’échange (longtemps spéculé) de Ben Simmons contre Beal. The Heat a peu d’actifs haut de gamme, mais pourrait faire preuve de créativité et faire une offre. Idem les non-conformistes. Peut-être que les Knicks, armés de deux choix de Dallas et de R.J. Barrett, fais une course.

La saison des Wizards pourrait se terminer dès ce soir, et presque certainement d’ici la fin de la semaine. Sera-ce aussi la fin de l’ère Beal? Cela dépend probablement de Beal, et de combien plus d’angoisse il est prêt à endurer. Pendant neuf ans, il a fait face à toutes sortes de défis, de revers et d’humiliation. Il est peut-être temps maintenant d’accepter le changement.

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