Claressa Shields devient souvent émue lorsqu’une conversation mène à sa plus grande inspiration : sa défunte grand-mère, Joanne Adams.

C’est le soutien d’Adams qui a conduit Shields à devenir le premier double médaillé d’or olympique de boxe et un champion actuel dans deux catégories de poids. Adams a également alimenté la volonté de Shields de lutter pour l’égalité des femmes dans un sport dominé par les hommes.

“Ma grand-mère fait partie de cette [la motivation]”, a déclaré Shields. «Et aussi étant dans le gymnase avec les gars qui grandissent, j’ai fait le même genre de travail qu’eux, tout comme je l’ai fait professionnellement. J’ai accompli beaucoup de choses. J’ai travaillé dur, mais c’est comme si je n’avais pas grand-chose [financièrement] à montrer pour cela.

Le point de vue de Shields sur les inégalités dans la boxe féminine par rapport à la boxe masculine l’a amenée à signer un accord de trois ans l’automne dernier avec la Professional Fighters League (PFL), où elle fera ses débuts dans les arts martiaux mixtes contre Brittney Elkin jeudi à Atlantic City , New Jersey (21 h HE, ESPN2).

En fin de compte, son plan est de détenir simultanément des titres de boxe et de MMA pour aider à rehausser sa marque et à renforcer son compte bancaire. Le plus de Shields a fait en un seul combat est d’environ 300 000 $. Gagner dans le format des séries éliminatoires du PFL pourrait potentiellement lui offrir son plus gros salaire à 1 million de dollars.

“J’ai pris la décision de ne pas attendre la boxe pour réaliser miraculeusement que la boxe féminine est importante”, a déclaré Shields, “et que Claressa Shields est une athlète unique dans sa vie.”

Le voyage de boxe de Shields a commencé dans sa ville natale de Flint, dans le Michigan, où elle a été initiée au sport par son père Bo. Elle s’est entraînée à Berston Field House sous la direction de l’entraîneur Jason Crutchfield et a gravi les échelons amateurs. Elle a remporté sa première médaille d’or olympique en 2012 à Londres et est devenue le premier boxeur, homme ou femme, à remporter une deuxième médaille d’or en 2016 en Argentine.

Shields, 77-1 en tant qu’amateur, est devenu professionnel la même année. Son combat télévisé en 2017 sur Showtime était la première fois qu’un combat féminin était l’événement principal de la télévision américaine. Au cours de sa carrière professionnelle 11-0, elle est la championne unifiée WBC, WBO, IBF et WBA à 154 livres. Elle avait auparavant unifié les quatre principales ceintures corporelles de sanction à 160.

Malgré tout son succès, Shields, qui se fait appeler la GWOAT (la plus grande femme de tous les temps), n’était toujours pas satisfaite en raison du manque d’opportunités financières pour les femmes par rapport à leurs homologues masculins. Une exposition limitée équivaut à un flux de trésorerie limité. Bien sûr, elle comprend: Shields ne demande pas les mêmes dollars que les champions Errol Spence Jr., Canelo Alvarez ou même ce que le champion à la retraite Floyd Mayweather commandait. Mais pour que les femmes gagnent quelque chose de proche de ce type de revenu, a-t-elle déclaré, la boxe peut au moins commencer par des stratégies promotionnelles égales.

“Les réseaux construisent les hommes en les mettant sous la carte d’Anthony Joshua, Deontay Wilder ou Manny Pacquiao, et c’est ainsi que vous en apprenez davantage sur certains des combattants en devenir”, a déclaré Shields. « Quand voyez-vous les femmes obtenir ce genre d’exposition ? »

Shields et son manager Mark Taffet ont entamé des discussions sur la transition vers les arts martiaux mixtes il y a 18 mois. Ils lui ont fixé l’objectif de devenir une championne dans chaque sport simultanément et de faire une déclaration sur l’égalité financière des femmes.

« Billie Jean King et Muhammad Ali ont fait de grandes déclarations percutantes et sociales pour les femmes et les Afro-Américains, respectivement », a déclaré Taffet. « Claressa est l’une de ces athlètes uniques. Le poids qu’elle portera sur ses épaules aura un impact futur pour toutes les femmes et pour toutes les femmes sportives.

Le PFL utilise un format de saison régulière et de séries éliminatoires, les champions de division annuels remportant un prix de 1 million de dollars. La saison PFL 2021 a commencé en avril, donc le combat de Shields ne fait pas partie du format de compétition d’une saison. Elle prévoit d’entrer en 2022.

Si Shields réussit, cela pourrait ouvrir des méga-combats contre la championne de l’UFC Amanda Nunes ou Kayla Harrison du PFL, ce qui, à son tour, pourrait élever ses matchs de boxe avec un MMA suivant.

“La boxe est son sport et les plus grands événements et jours de paie sont toujours dans la boxe”, a déclaré le promoteur de Shields, Dmitry Salita. “Elle a le potentiel d’améliorer le sport féminin et d’augmenter sa visibilité en tant que superstar.”

Il y a la question d’être accepté par une base de fans de MMA après être venu d’un autre sport. Mais Shields a déclaré que la foule du MMA avait exprimé son soutien sur les réseaux sociaux, peut-être parce qu’elle n’était pas sur un contrat d’un combat et parce qu’elle s’était entraînée pendant six mois.

“Tous les fans de MMA qui pensaient que je ne faisais que parler de s- et de poursuite d’influence me soutiennent maintenant”, a-t-elle déclaré.

Shields entre également dans un sport avec une participation limitée de femmes noires et une base de fans en grande partie blanche. Ces faits n’émeuvent pas Shields.

“Le sang, les yeux enflés et les dents cassées sont un rebut pour de nombreuses personnes au sein des communautés afro-américaines, en particulier en ce qui concerne les femmes”, a déclaré Shields. “Mais je suis un combattant dans l’âme, et je serai accepté comme tout le monde.”

La championne de boxe super légère Mary McGee a déclaré que les mêmes obstacles que Shields a rencontrés en tant que femme en boxe sont ceux devant elle maintenant.

“Elle ne peut pas changer sa couleur de peau ou qui elle est, alors elle va mettre en avant son meilleur talent”, a déclaré McGee. «Elle croit qu’elle peut le faire, et je crois qu’elle peut le faire aussi. Tout le monde a son temps, et chaque fois que cela arrive, vous devez vous y préparer – c’est son temps maintenant. »

Le PDG de PFL, Peter Murray, le pense également et a déclaré que sa ligue partage les mêmes valeurs que Shields en matière de promotion des femmes et de l’égalité de rémunération.

“Quelle opportunité incroyable pour Claressa dans son parcours”, a déclaré Murray. “C’est un privilège de la signer et d’inaugurer un nouveau chapitre du sport féminin. Son objectif ultime est d’obtenir plusieurs ceintures, et nous verrons si elle a ce qu’il faut pour entrer dans la cage.

À l’exception de l’ancienne championne de boxe Holly Holm, qui est devenue championne d’arts martiaux mixtes lorsqu’elle a éliminé Ronda Rousey en 2015, l’histoire nous dit que les boxeurs n’ont pas beaucoup de succès dans la cage. Les boxeurs Ray Mercer, James Toney et Julius Francis font partie des combattants qui n’ont pas eu d’entrées positives dans les arts martiaux mixtes.

Et de nombreux boxeurs se sont handicapés en entrant dans le sport comme un contrat unique et en ne passant pas assez de temps à s’entraîner pour la nouvelle entreprise.

Mais pas les Boucliers. Elle s’est entraînée avec certains des meilleurs combattants de MMA, dont l’ancien champion de l’UFC Jon Jones, au gymnase Jackson Wink, une académie de formation professionnelle de MMA à Albuquerque, Nouveau-Mexique, depuis décembre.

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“Il y a un stéréotype selon lequel les boxeurs ne réussissent pas bien en MMA, ou les boxeurs veulent juste entrer et se lever, ou les boxeurs ne veulent pas travailler sur les mises au sol ou la défense”, a déclaré Shields, 26 ans. “Je sais ce dont j’ai besoin à faire et je me suis donné suffisamment de temps pour me préparer pour mon adversaire, et je ferai bien le 10 juin.

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