Ses Brewers pourraient gagner 100 matchs et ses joueurs ne peuvent pas croire qu’il n’a jamais remporté le prix du manager de l’année. Qu’il le fasse chez lui à Milwaukee est la cerise sur le gâteau.

MILWAUKEE – La dernière fois que les Brewers de Milwaukee ont atteint une Série mondiale, Craig Counsell avait 12 ans. Son père travaillait pour l’équipe, donc Counsell suivait souvent, y compris pendant cette course aux éliminatoires de 1982.

Habituellement, Counsell s’asseyait dans les gradins du County Stadium, l’ancienne maison des Brewers, pour regarder son équipe préférée et son joueur préféré, le Hall of Famer Robin Yount. Mais lorsque la tension montait pendant un match, Counsell se rendait à un endroit spécial qui avait fait ses preuves dans son esprit : l’endroit où il regardait Cecil Cooper conduire dans les courses de feu vert pour remporter le fanion de la Ligue américaine pour Milwaukee.

“Mon point chanceux était au bout du stade”, a récemment déclaré Counsell, indiquant où ce serait à l’American Family Field, le domicile de l’équipe depuis 2001. “Ils avaient une rampe qui s’asseyait le long de la ligne de terrain droite. C’était une passerelle pour accéder au pont supérieur et je regardais le match depuis mon emplacement. Vous devez trouver un endroit chanceux.

Son point de vue est très différent de nos jours. Après avoir joué 16 saisons dans les majors, Counsell – un Milwaukeean de bout en bout – surveille son équipe préférée depuis la pirogue depuis 2015. Pendant ce temps, il s’est imposé comme l’un des meilleurs managers du baseball. Cette saison, il a guidé les Brewers vers plusieurs jalons que l’équipe n’avait pas atteints depuis 1982, lorsque Counsell était là pour les voir tomber face aux Cardinals de St. Louis lors du septième match des World Series.

Jusqu’à mardi, les Brewers, qui jouent dans le plus petit marché de la Major League Baseball, étaient en passe de remporter un record de franchise de 99 matchs. Ils ont disputé 13 matchs et demi devant les Cardinals de St. Louis pour la première place de la Ligue nationale centrale, détenant la plus grande avance de division en M.L.B. Avec une fiche de 89-56, les Brewers ont joué 33 matchs sur 0,500, dépassant le record de la franchise depuis 1982. Et si les Brewers atteignaient les séries éliminatoires comme prévu, ils l’auront fait en quatre saisons consécutives, prolongeant une franchise record pour un club qui a disputé sa première saison en 1969.

Un fil conducteur dans une équipe qui a vu évoluer son front office et son roster : Counsell.

« Les joueurs doivent jouer le jeu, mais cela commence de haut en bas et les joueurs se nourrissent du manager », a déclaré le voltigeur des Brewers Christian Yelich, qui a remporté le prix du joueur le plus utile de la Ligue nationale en 2018.

“Je ne pense pas qu’il obtienne suffisamment de crédit”, a poursuivi Yelich plus tard. « Je ne le fais vraiment pas. C’est presque un crime qu’il n’ait pas été nommé Manager de l’année ces dernières années. Il l’a définitivement mérité et il est une énorme raison de tout notre succès ici. »

Counsell, 51 ans, a repris les Brewers après que Milwaukee ait pris un départ de 7-18 sous Ron Roenicke en 2015. Avant cela, son entraînement était limité aux ligues de jeunes avec ses enfants. Mais ses expériences en tant que joueur l’ont préparé à guider une équipe, à établir des relations avec ses joueurs et à gagner leur respect.

Il est passé d’une promenade à Notre-Dame à devenir le capitaine de l’équipe. Un choix de repêchage de 11e ronde, il était un joueur de champ intérieur mince plus connu pour son gant (et sa position de frappeur excentrique) que pour sa batte. En 1997, alors qu’il avait 26 ans, il a surmonté une histoire de blessures chez les mineurs pour gagner une place régulière dans les majors. Il a été désigné pour une affectation, libéré et échangé au cours de sa carrière. Il a remporté les anneaux de la Série mondiale avec les Marlins de la Floride en 1997 (marquant le point gagnant dans le match 7 contre Cleveland) et les Diamondbacks de l’Arizona en 2001 (quand il était le MVP de la série de championnat de la ligue et faisait partie du rallye gagnant de l’équipe dans le match 7 de les World Series contre les Yankees).

“Il a une très bonne sensation pour le club de balle”, a déclaré Brent Suter, un releveur gaucher des Brewers. «Quand nous rentrons de voyages en voiture, il réduit le travail. Ou il ajoute du travail quand c’est nécessaire. Il a une très bonne énergie pulsée, comme lorsqu’il a besoin de parler – des discours à l’équipe – ou lorsqu’il doit laisser le club tranquille. C’est un peu instinctif, mais cela vient aussi du fait de jouer pendant 15 ans dans la cour des grands. »

Bien que Counsell ait déclaré qu’il n’y pensait pas beaucoup en jouant, l’ancien directeur général des Brewers, Doug Melvin, a déclaré que d’autres considéraient souvent Counsell comme un gestionnaire potentiel en raison de son expérience, de sa personnalité et de son intelligence.

“Vous pouvez mettre tout cela sur une liste, mais la seule chose qui s’est démarquée est le respect qu’il avait de tous ses coéquipiers”, a déclaré Melvin. “Chaque fois que je parlais aux gens dans le jeu, il était toujours l’un des coéquipiers les plus respectés qui n’acceptait rien de moins que d’essayer de gagner tous les jours.”

L’idée de gérer a davantage traversé l’esprit de Counsell en 2011, sa dernière saison sur le terrain, à l’âge de 41 ans, atteignant 0,178 pour les Brewers et, à son avis, était «un très mauvais joueur». Il est resté sur la liste de Milwaukee en partie parce que Melvin appréciait l’impact de Counsell dans le club-house.

Counsell ne savait pas combien de temps il lui faudrait pour devenir manager ou si cela arriverait. Son objectif était d’occuper un poste de direction pour une organisation, mais sa loyauté était envers l’équipe de sa ville natale.

“Je sentais que ce serait ma part d’aider le baseball à Milwaukee à avancer après avoir fini de jouer”, a-t-il déclaré. « Je ne savais pas que ça allait être ça nécessairement. Je me sens vraiment chanceux. J’ai toujours ressenti une responsabilité pour cela et j’apprécie cette responsabilité.

Counsell a grandi à Whitefish Bay, une communauté à 15 minutes au nord du stade des Brewers, et y vit toujours. Il est un fier diplômé de Whitefish Bay High, où il a rencontré sa future épouse et leurs quatre enfants finiront par fréquenter. Le terrain de son lycée et le parc de la Petite Ligue où il a joué autrefois portent tous deux son nom. Son numéro de maillot n°19 a été retiré.

Il a joué pour les Brewers pendant six saisons. Après sa retraite, il est revenu en 2012 en tant qu’assistant spécial de Melvin au front office. Trois ans plus tard, Melvin a embauché Counsell en tant que directeur.

“Il sait à quel point les Brewers sont importants pour Milwaukee”, a déclaré Jeff Margolis, qui a grandi avec Counsell et était le témoin de son mariage. Il a ajouté plus tard: “Pour autant que cela signifierait pour quiconque d’être le manager des Brewers, cela signifie plus pour Craig.”

Appelant Counsell «un enfant du Midwest», Margolis a déclaré que Counsell tond toujours sa pelouse avec une tondeuse autoportée qui lui a été offerte par le plus proche du Temple de la renommée, Trevor Hoffman, un ancien coéquipier. Il y a quelques années, Counsell s’est arrêté à sa 30e réunion de lycée après une journée de match à Milwaukee.

Sur le terrain, Counsell a mérité des éloges à la fois pour ses compétences tactiques et ses compétences interpersonnelles, ces dernières étant plus importantes de nos jours, car les front-offices ont un rôle de plus en plus important dans la façon dont les jeux sont joués. Soulignant le roulement du poste exigeant, Counsell est le gestionnaire le plus ancien de la N.L.

Josh Hader, l’un des releveurs vedettes des Brewers, a déclaré que Counsell “n’essaie pas de surgérer”. Corbin Burnes, l’un des meilleurs partants des Brewers et un des principaux candidats pour réclamer le N.L. Cy Young Award, a déclaré qu’il appréciait la manière directe et ouverte de communication de Counsell. Suter a déclaré que Counsell avait une grande connaissance de la situation et une grande prévoyance quant à la manière de déployer des releveurs et des frappeurs de pincement tout au long d’un match.

« J’ai entraîné pendant 40 ans dans tous les contextes différents et, sur le papier, il semble que j’ai eu beaucoup de succès », a déclaré Pat Murphy, ancien entraîneur de Counsell à Notre Dame et son entraîneur de banc avec les Brewers depuis 2016. «Mais ce gars m’a tellement appris sur le match des ligues majeures et sur beaucoup de choses. C’est censé être l’inverse, non ?

Sans son temps de travail au front office, dans lequel il a déclaré que Melvin l’avait exposé à toutes les facettes, Counsell a déclaré qu’il ne comprendrait pas les perspectives de David Stearns, l’actuel président des opérations de baseball de l’équipe, ou de Matt Arnold, le directeur général de l’équipe. .

“L’une des raisons pour lesquelles j’ai tellement aimé travailler avec Craig est qu’il a la capacité de remettre en question tout ce qu’il fait et ce que nous faisons en tant qu’organisation”, a déclaré Stearns. «Et grâce à des questions et des discussions actives, il a naturellement grandi et modifié ses opinions sur certains aspects de la façon dont il s’y prend. Mais les principes généraux de ce qu’il croit et s’efforce de faire sont de mettre les joueurs dans la meilleure position pour réussir. C’est constant depuis le premier jour.

Exemple concret : les Brewers de 2021 sont dominés par une rotation de départ assez traditionnelle, un contraste frappant avec 2018 lorsque l’équipe, portée par un enclos dominant et Yelich, a perdu une victoire avant d’atteindre les World Series.

“En 2018, nous avions une équipe et en particulier une équipe de pitching qui nécessitait une gestion très active à partir du pitch un, et Craig l’a compris et a adapté son style à cela”, a déclaré Stearns. “L’équipe que nous avons actuellement est davantage constituée de lanceurs partants d’élite, et Craig a été en mesure d’adapter son style de gestion à cela et de continuer à mettre les pièces de notre liste aux bons endroits.”

Counsell, qui a été deux fois finaliste pour le N.L. Manager de l’année et fait face cette année à une rude concurrence de la part de Gabe Kapler des Giants de San Francisco, a déclaré qu’il aimait gérer car cela lui donnait une perspective unique sur le fait de regarder des joueurs comme Freddy Peralta, Brandon Woodruff, Burnes et Hader atteindre les ligues majeures. et se transformer en étoiles.

Woodruff, Burnes et Hader étaient des figures clés de l’équipe 2018 qui était si proche d’un fanion. Counsell a déclaré que l’on se souvenait avec émotion de cette équipe à Milwaukee en raison du voyage qu’elle a fait aux fans – quelque chose dans lequel il a dit que le baseball excellait en octobre. Cette équipe a également fourni de nouveaux souvenirs à une base de fans qui, de 1983 jusqu’à ce que Stearns prenne le relais en 2015, n’avait vu son équipe préférée disputer les séries éliminatoires que deux fois, en 2008 et 2011.

Counsell a déploré que les Brewers, l’une des six franchises à n’avoir jamais remporté de championnat, ne soient pas revenus aux World Series depuis 1982. Il pense toujours à cette équipe aussi. Mais un jour, il espère donner aux fans de Brewers de nouveaux souvenirs à conserver pour la vie.

“Le fait que vous ayez vu ces moments et que vous en ayez été une petite partie en tant que fan”, a-t-il déclaré, “ça vous donne franchement envie de fournir ces moments à d’autres fans parce qu’ils ne s’en vont pas.”

Ref: https://www.nytimes.com