Bien qu’elle ait inspiré un film primé aux Oscars, l’histoire de Hinkley, en Californie, n’a pas eu la fin hollywoodienne à laquelle les téléspectateurs s’attendaient. L’histoire d’Hinkley a propulsé Erin Brockovich au rang de célébrité et elle a continué sa croisade pour l’accès à l’eau potable.

Hinkley est une petite communauté du sud de la Californie dans le désert de Mojave. Depuis les années 1950, la société de services publics Pacific Gas & Electric exploite une station de pompage de gaz naturel. Jusqu’en 1966, l’entreprise utilisait un produit chimique appelé chrome 6 pour prévenir la rouille. Le produit chimique toxique s’est finalement infiltré dans l’approvisionnement en eau de Hinkley.

En 1993, Erin Brockovich – une mère célibataire divorcée et sans emploi – est devenue une militante pour l’eau potable après s’être prononcée contre PG&E.

“Partout où j’allais dans cette petite communauté, quelqu’un souffrait d’asthme, se plaignait d’une toux chronique, d’une bronchite récurrente, d’éruptions cutanées récurrentes, de douleurs articulaires inhabituelles, de saignements de nez”, a déclaré Brockovich à “20/20” dans une nouvelle interview. “Cela n’avait pas de sens, et donc plus je pose de questions… plus je commence à reconstituer le puzzle.”

Brockovich a joué un rôle déterminant dans la constitution d’un dossier contre PG&E, alléguant que l’entreprise avait contaminé l’eau potable de la ville. En 1996, l’affaire a été réglée pour 333 millions de dollars – le plus gros jamais payé dans un procès en action directe à l’époque.

En 2001, Julia Roberts a remporté l’Oscar de la meilleure actrice pour son interprétation de l’implacable et déterminé Brockovich. Le film s’est terminé avec le règlement historique.

« Nous en parlons encore, et ce film est sorti il ​​y a 21 ans. Et c’était presque avant l’heure car c’était à propos de la pollution de l’environnement que nous sommes en proie aujourd’hui », a déclaré Brockovich.

Pour les habitants de Hinkley, l’histoire continue. Près de trois décennies après le procès, Brockovich a revisité le quartier et rencontré des habitants qui disent qu’ils souffrent toujours des effets de la contamination.

L’ancienne résidente de Hinkley, Roberta Walker, vivait dans la ville depuis plus de 50 ans. Elle et son mari ont emménagé ensemble dans leur première maison à Hinkley en 1976 et y sont restés jusqu’en 1992.

“Hinkley était génial”, a déclaré Walker. « C’était calme, c’était convivial. … C’était une petite ville de campagne.

“Quand nous avons déménagé là-bas, cela allait être notre maison pour le reste de nos vies, et nous allions élever nos enfants, notre famille, ici”, a-t-elle ajouté.

«Je me souviens très jeune, mes deux filles avaient des saignements de nez sévères. Je veux dire, c’était juste continu », a déclaré Walker. « Les médecins disaient toujours que c’est un climat sec.

Après des années d’exposition au chrome 6, elle a subi cinq chirurgies de l’estomac et trois chirurgies du sein. Ses deux filles ont subi des hystérectomies et de la fibromyalgie, et son mari a reçu un diagnostic de cancer de la prostate. Et ils ont tous de l’asthme. Elle pense que la maladie vient de l’eau contaminée.

Le personnage inspiré de Walker dans le film, Donna Jensen, joué par Marg Helgenberger, a reçu 5 millions de dollars. Mais Walker a déclaré qu’elle avait reçu beaucoup moins.

“Je n’ai même pas reçu une fraction de cela”, a expliqué Walker. Cela donnait l’impression que nous avions gagné et nous ne l’avons vraiment pas fait. … L’argent n’a pas résolu le problème pour moi. Pas du tout.”

Au début des années 1990, Walker a déclaré qu’elle était devenue méfiante lorsque PG&E a commencé à livrer de l’eau en bouteille à sa famille et à ses voisins. Elle a d’abord déclaré qu’un représentant de PG&E avait dit à sa famille qu’il n’y avait que du chrome 3 beaucoup moins toxique dans leur eau, mais Walker a déclaré qu’en appelant plus tard l’entreprise, un employé lui a dit qu’il s’agissait en fait de chrome 6 dans leur eau.

« Je suis allé à la bibliothèque locale. J’ai consulté un livre sur le chrome 3 et, à ma grande surprise, j’ai découvert qu’il existe deux types de chrome », a déclaré Walker. “J’ai lu ce qu’était le chrome 6, qu’il était cancérigène, causant le cancer, et ça n’arrêtait pas de parler de poison.”

“Après avoir reçu nos résultats, nous avions tous du chrome 6 dans notre ADN – c’était assez dévastateur”, a déclaré Walker. « Le processus de vérification était atroce. Ils ont dû nous gratter les gencives, et bien sûr, parce que nous étions connus pour avoir des saignements de nez, de toute façon, les gencives de ma fille n’arrêtaient pas de saigner pendant des jours.

En 1993, la maison de Walker a été achetée par PG&E et rasée au bulldozer. Elle a déclaré que sa famille avait utilisé l’argent de la vente pour déménager dans une nouvelle maison, à 6 miles de l’usine de compresseurs PG&E, un endroit qu’ils pensaient être à une distance suffisamment sûre.

“Ils avaient dit que le panache n’était qu’à un kilomètre et demi de la station”, a déclaré Walker. « Il y a environ 10 ans, j’ai reçu des informations selon lesquelles le panache s’agrandit. J’ai pensé, ‘Oh, s—.’ “

PG&E achèterait également cette maison aux marcheurs. La famille a ensuite quitté Hinkley pour de bon.

« C’était la maison de nos rêves. C’était juste tout vert et beau et tout est juste sec et parti », a déclaré Walker, alors qu’elle montrait la propriété à ABC News aux côtés de Brockovich. “Ma maison de rêve est partie.”

Brockovich a ajouté : « Tout est embarqué. C’est une ville fantôme. C’est un bon moyen de mettre fin à une communauté en Amérique et de l’empoisonner ainsi que ses habitants. »

Malgré la plupart des départs de résidents, 300 à 400 résidents ont décidé de rester. L’un d’eux est Penny Harper.

“Je suis entouré sur trois côtés d’un désert ouvert à perte de vue”, a déclaré Harper. « J’ai une vue de 80 miles par temps clair. Je me plais beaucoup ici.”

Harper a déclaré avoir acheté 10 acres à Hinkley en 1974. Elle a vécu sur ses terres, maintenant avec son chien de sauvetage Mars, qui avait bu l’eau du puits pendant des années mais est depuis passé à l’eau purifiée.

Bien qu’elle dise qu’il n’y a qu’une petite quantité de chrome 6 dans l’eau de son puits, elle soupçonne que la tumeur de son chien provient de la toxine présente dans l’eau. Pourtant, et croit qu’elle est en sécurité tant qu’elle ne respire pas l’eau des climatiseurs.

“Ma meilleure hypothèse est que la tumeur du chien vient de l’eau du puits – le chrome 6”, a-t-elle déclaré. “Mais ce puits contient aussi de l’arsenic et de l’uranium, et PG&E n’en est pas responsable.”

Elle a également déclaré que les ventes de propriétés par les résidents à Hinkley étaient “totalement volontaires, mais qu’il y avait beaucoup de gens qui avaient vraiment peur”.

« À ma connaissance, il n’y avait aucune pression que PG&E fasse pression sur les gens pour qu’ils vendent leur maison », a déclaré Harper.

Elle a ajouté que même s’il y a des traces de chrome 6 dans son eau, il y a d’autres toxines partout.

« Je suis adaptable, je suis résilient, je suis très enraciné ici. … J’ai l’intention de passer le reste de ma vie ici », a déclaré Harper. « Et si je retourne à L.A., il y a une toxine à gérer. Il y a des toxines partout. C’est à peu près une planète polluée.

Depuis le règlement de 1996, PG&E s’efforce de contenir et de nettoyer les eaux souterraines contaminées. Une méthode consiste à convertir l’eau contaminée au chrome 6 en eau au chrome 3 moins toxique, ce qui implique l’injection de petites quantités d’éthanol dans les eaux souterraines.

Le consultant indépendant Raudel Sanchez est chargé de surveiller les efforts de nettoyage au nom des résidents de Hinkley. PG&E finance Sanchez et son groupe dans le cadre du règlement.

«Cela varie entre peut-être quelque chose comme 30 à 40, 50 ans. Le nettoyage des eaux souterraines prend donc beaucoup de temps », a déclaré Sanchez.

Bien que PG&E ait refusé d’être interviewé par ABC News pour cette histoire, il a proposé une déclaration qui disait, en partie :

« PG&E a fait des progrès significatifs dans le nettoyage des plus fortes concentrations de chrome 6 dans les eaux souterraines. Le remède a supprimé plus de 70% de la libération estimée. Nous nous engageons à faire ce qui est juste pour la communauté Hinkley, et nous serons là jusqu’à ce que nous ayons terminé le travail.

Brockovich a déclaré que, malheureusement, l’histoire de Hinkley n’est pas un incident isolé. D’autres villes comme Flint, dans le Michigan, se battent également pour de l’eau potable. La crise de Flint a commencé en 2014 lorsque la ville a commencé à puiser l’eau de la rivière Flint – sans traitement approprié, l’eau a été contaminée par le plomb des tuyaux dans les vieux bâtiments. Les résidents se sont plaints et ont soulevé des problèmes de santé, comme des éruptions cutanées et une perte de cheveux, mais le problème n’a été pleinement reconnu par l’État qu’en 2015.

En 2016, le gouverneur du Michigan a déclaré l’état d’urgence dans le comté de Genesee de Flint. La même année, les responsables ont commencé un vaste projet de remplacement des conduites de service en plomb qui se poursuit aujourd’hui. Les conduites d’eau continuent également d’être excavées et inspectées.

En août 2020, l’État du Michigan a accepté de verser 600 millions de dollars aux victimes de la crise.

En 2005, Brockovich a lancé sa propre société de conseil pour aider d’autres communautés à défendre leur sécurité.

“Les Hinkleys se produisent partout, tout le temps”, a déclaré Brockovich. « Serons-nous les personnes qui se soucieront suffisamment de chacune de ces communautés pour agir ?

Lisez l’intégralité de la déclaration de PG&E à ABC News : Chez Pacific Gas and Electric Company (PG&E), la sécurité de nos clients, communautés et employés est notre responsabilité la plus importante. Nous avons pris de nombreuses mesures à l’appui de notre engagement à nettoyer la contamination des eaux souterraines résultant de l’utilisation de chrome 6 à notre station de compression de gaz naturel à Hinkley dans les années 1950 et 1960. Dans le cadre d’un processus de réparation à long terme, PG&E a évalué de nombreuses technologies de nettoyage afin de déterminer la meilleure approche. Notre solution, qui a été approuvée par les régulateurs, utilise des systèmes de traitement en place dans les zones qui ont les niveaux les plus élevés de chrome, l’un des plus grands systèmes de traitement barrière en place pour les métaux au monde, et une méthode de remédiation innovante et durable. qui traite des niveaux inférieurs de chrome en cultivant de la luzerne et d’autres cultures fourragères.

PG&E a réalisé des progrès significatifs dans le nettoyage des plus fortes concentrations de chrome 6 dans les eaux souterraines. Le remède a éliminé plus de 5 600 livres de chrome 6 des eaux souterraines à ce jour, ce qui représente plus de 70 % des rejets estimés. En s’associant à des agriculteurs locaux, les opérations agricoles de PG&E stimulent l’économie locale, préservent les terres agricoles, soutiennent les objectifs de la Californie en matière de changement climatique et favorisent les relations de travail vers des objectifs communautaires communs. Pour faciliter ce travail et en réponse aux demandes des propriétaires, PG&E a acheté des propriétés et des terrains non aménagés à Hinkley. Alors que nous gérons notre nettoyage de manière responsable, PG&E travaille avec les parties prenantes de la communauté pour aider à planifier l’avenir de Hinkley. Nous nous engageons à faire ce qui est juste pour la communauté Hinkley, et nous serons là jusqu’à ce que nous ayons terminé le travail.

PG&E reste déterminé à écouter et à répondre à la communauté Hinkley avec des informations facilement disponibles sur nos programmes. PG&E continue également de travailler avec les principaux intervenants communautaires pour améliorer notre présence locale dans la communauté de Hinkley et soutient les priorités d’investissement communautaire axées sur la jeunesse, la santé et le bien-être, l’éducation et le développement de la main-d’œuvre. Notre bureau communautaire local continue de s’associer au comté et aux organisations à but non lucratif locales pour la formation de la main-d’œuvre, les foires sur la santé, les journées de nettoyage communautaire et les visites éducatives.

Ref: https://abcnews.go.com