L’astronaute Thomas Pesquet a terminé avec succès sa deuxième mission spatiale mardi après un atterrissage réussi au large des côtes de Floride et se dirige vers l’Europe, où une longue période de récupération de la gravité est attendue.

Huit heures après Après se désamarrant de la Station spatiale internationale à 400 km d’altitude, la capsule Dragon de SpaceX, emportant trois autres astronautes (deux américains et un japonais), a effectué une descente vertigineuse vers la Terre, ralentie par l’atmosphère puis par des parachutes géants. Il a atterri en douceur dans le golfe du Mexique en France à 03h33 GMT mardi à l’aube.

Brûlé par les températures extrêmes de l’automne, il a été hissé sur un navire voisin à l’aide d’une grue. La trappe du cerf-volant fut ouverte et les premières images de Thomas Pesquet le montraient toujours assis à bord dans sa combinaison spatiale en agitant le pouce vers le haut.

Les astronautes ont ensuite été sortis un à un, Thomas Pesquet en dernier. Comme les autres, il a d’abord été placé sur une civière par précaution.

“Thomas semblait en bonne forme”, a déclaré Josef Aschbacher, directeur de l’Agence spatiale européenne (ESA), qui a recruté le Français en 2009. “Notre médecin et nos assistants qui l’ont nous ont dit que tout s’était très bien passé”, a ajouté Philippe Willekens, directeur de la communication de l’ESA.

C’est la première fois qu’un astronaute européen se pose sur Terre. Au retour de sa première mission en 2017, Thomas Pesquet a débarqué avec le Soyouz russe dans les steppes du Kazakhstan.

Pour cette deuxième mission, baptisée Alpha, il a passé 199 jours en apesanteur et réalisé plus de 200 expériences scientifiques. A 43 ans, “il a cumulé 400 jours sur l’ISS, 40 heures de sorties dans l’espace”, a souligné M. Aschbacher et salué “l’immense succès” de cette mission, tant sur le plan scientifique que communicatif.

“Nous sommes pleinement occupés ! Je ne peux que souligner l’impact médiatique positif que sa mission a eu sur les jeunes », a déclaré Philippe Willekens de l’ESA. Selon lui, « l’effet Pesquet » a clairement joué un rôle dans l’explosion des candidatures françaises reçues par l’Agence spatiale pour la campagne 2021 pour recruter de futurs astronautes.

Avec ses nombreuses photos de la Terre prises depuis le dôme d’observation de l’ISS à partir d’enregistrements et de partages sur les réseaux sociaux, Thomas Pesquet “nous a inculqué cette part de rêve, de poésie et d’optimisme inaltérable qui font partie de l’aventure spatiale”, a déclaré Philippe Baptiste, président du CNES (l’agence spatiale française), qui a presque suivi la moitié des expériences réalisées en orbite.

“Fier d’avoir à nouveau représenté la France dans l’espace !”, a tweeté Thomas Pesquet peu avant de quitter l’ISS. “La prochaine fois la lune ?” a-t-il lancé.

“Nous espérons que nos astronautes les plus expérimentés, qui ont déjà effectué deux vols et étaient capitaines (comme Thomas Pesquet, ndlr), feront la suite de l’aventure spatiale, à savoir la conquête de la lune », a répondu Philippe Willekens. La décision de savoir qui sera le prochain Européen à orbiter autour de la Lune ou même à marcher sur son sol n’a pas encore été prise.

En attendant, après six mois de flottement en microgravité, Thomas Pesquet doit se réhabituer à la gravité terrestre.

Après une courte escale au Houston Space Center, il a dit au revoir à son coéquipier japonais Akihiko Hoshide et ses coéquipiers américains Shane Kimbrough et Megan McArthur pour se rendre en Allemagne à bord d’un avion sanitaire affrété par l’armée française. Il est prévu d’arriver à Cologne, où se trouve le Centre européen des astronautes, vers 20h00 GMT.

Il sera repris directement par l’« Envihab », structure dédiée à la rééducation de la force de gravité. Sa rééducation physique est censée durer trois semaines, mais ne l’empêche pas de voir ses proches.

Puis l’astronaute prend enfin un peu de vacances. Le premier “depuis de nombreux mois”, a-t-il déclaré vendredi lors d’une conférence de presse. “J’ai même l’impression que c’était il y a des années”, a-t-il ajouté, qualifiant la mission passée de “très, très intense”.

Crew-2 est la deuxième mission régulière que SpaceX effectue pour le compte de la NASA.

La société d’Elon Musk a autorisé l’agence spatiale à reprendre ses vols depuis le sol américain après l’arrêt des navettes spatiales en 2011.

AFP

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