Partisan sans faille de «la poésie comme art insurrectionnel», il était également éditeur et propriétaire de la célèbre librairie de San Francisco City Lights.

Lawrence Ferlinghetti, poète, éditeur et iconoclaste politique qui a inspiré et nourri des générations d’artistes et d’écrivains de San Francisco de City Lights, sa célèbre librairie, est décédé lundi à son domicile de San Francisco. Il avait 101 ans.

Parrain spirituel du mouvement Beat, M. Ferlinghetti s’est installé dans le modeste paradis du livre indépendant maintenant officiellement connu sous le nom de City Lights Booksellers & Publishers. Un «lieu de rencontre littéraire» autoproclamé fondé en 1953 et situé à la frontière du quartier parfois chic et parfois miteux de North Beach, City Lights, sur Columbus Avenue, est rapidement devenu autant partie de la scène de San Francisco que le Golden Gate Bridge ou Fisherman’s Wharf. (Le conseil de surveillance de la ville l’a désignée monument historique en 2001.)

Bien que plus âgé et pas un pratiquant de leur style personnel libre, M. Ferlinghetti s’est lié d’amitié, a publié et a défendu de nombreux grands poètes Beat, parmi lesquels Allen Ginsberg, Gregory Corso et Michael McClure. Son lien avec leur travail a été illustré – et cimenté – en 1956 avec la publication du poème le plus célèbre de Ginsberg, le ribald et le révolutionnaire «Howl», un acte qui a conduit à l’arrestation de M. Ferlinghetti sur des accusations d’impression «volontairement et obscène» «indécente écrits. »

Dans une décision importante du premier amendement, il a été acquitté et «Howl» est devenu l’un des poèmes les plus connus du XXe siècle. (Le procès était la pièce maîtresse du film de 2010 «Howl», dans lequel James Franco jouait Ginsberg et Andrew Rogers jouait M. Ferlinghetti.)

En plus d’être un champion des Beats, M. Ferlinghetti était lui-même un écrivain prolifique aux multiples talents et intérêts dont le travail échappait à une définition facile, mêlant simplicité désarmante, humour vif et conscience sociale.

«Chaque grand poème répond à un désir et remet la vie en place», a-t-il écrit dans une «non-conférence» après avoir reçu la médaille de gel de la Poetry Society of America en 2003. Un poème, a-t-il ajouté, «devrait surgir de l’extase quelque part entre les discours. et la chanson. “

Les critiques et les autres poètes ne se sont jamais mis d’accord sur la question de savoir si M. Ferlinghetti devait être considéré comme un poète Beat. Lui-même ne le pensait pas.

«D’une certaine manière, ce que j’ai vraiment fait, c’est s’occuper du magasin», a-t-il déclaré au Guardian en 2006. «Quand je suis arrivé à San Francisco en 1951, je portais un béret. Si quoi que ce soit, j’étais le dernier des bohèmes plutôt que le premier des Beats.

Pourtant, il partageait le goût des Beats pour l’agitation politique. Des poèmes comme «Description provisoire d’un dîner pour promouvoir la destitution du président Eisenhower» l’ont établi comme un partisan sans excuse de, comme le titre l’un de ses livres le dit, «la poésie en tant qu’art insurgé».

Il n’a jamais perdu son zèle pour la provocation. «Vous êtes censé devenir plus conservateur à mesure que vous vieillissez», a-t-il déclaré au San Francisco Chronicle en 1977. «Je semble devenir exactement le contraire.»

Son recueil le plus réussi, «A Coney Island of the Mind» (1958), a attiré l’attention lorsqu’un des poèmes a été qualifié de blasphématoire par un membre du Congrès de New York, Steven B.Derounian, qui a appelé à enquêter sur un collège d’État où il était enseigné, disant que le poème ridiculisait la crucifixion du Christ. Le poème, «Parfois pendant l’éternité…», commence:

Malgré la controverse qu’elle a suscitée – ou peut-être, du moins en partie, à cause d’elle – «A Coney Island of the Mind» a fait sensation. Il est devenu l’un des livres de poésie américaine les plus réussis jamais publiés. Il a été traduit en plusieurs langues; selon City Lights, plus d’un million d’exemplaires ont été imprimés.

Une vie de provocateur aurait été difficile à prévoir pour Lawrence Monsanto Ferling, le plus jeune de cinq fils né dans les environs paisibles de Yonkers, NY, le 24 mars 1919, au lendemain de la Première Guerre mondiale. Son père, un Italien immigrant qui avait construit une petite entreprise immobilière, avait raccourci le nom de famille; à l’âge adulte, Lawrence le changerait.

Ses parents s’étaient rencontrés à Coney Island – une réunion qu’il a ensuite imaginée comme se déroulant dans des autos tamponneuses – mais le placage de la normalité s’est rapidement détérioré. Son père, Charles, est décédé avant la naissance de Lawrence et sa mère, Clemence Mendes-Monsanto Ferling, a été admise dans un hôpital psychiatrique public avant l’âge de 2 ans.

Lawrence a été accueilli par un parent – il l’appelait sa tante Emily, bien que le lien familial soit compliqué – et elle l’a emmené à Strasbourg, en France, où il a appris le français, le parlant avant l’anglais. À leur retour aux États-Unis, les difficultés sont également revenues. Il a été brièvement placé dans un orphelinat pendant que tante Emily cherchait du travail.

Un tournant est survenu lorsqu’elle a commencé à travailler comme gouvernante pour Presley et Anna Bisland, un couple riche qui vivait à proximité de Bronxville, dans l’État de New York, et qui voyait la promesse du garçon.

Laissé à leurs soins, Lawrence a fleuri. Selon «Ferlinghetti: L’artiste en son temps», une biographie de Barry Silesky en 1990, il est devenu un lecteur vorace, dévorant les classiques de la bibliothèque de Bisland et gagnant de l’argent pour mémoriser des poèmes épiques. Lorsqu’il s’est lancé dans la délinquance juvénile – il a été arrêté et accusé de vol à l’étalage à peu près au moment où il a créé Eagle Scout – il a été envoyé à Mount Hermon, un lycée privé strict pour garçons du Massachusetts.

«Je devenais trop sauvage», se souvient M. Ferlinghetti dans une interview accordée en 2007 au New York Times. «Ou commence à le faire.»

Ce sentiment d’abandon a informé son goût de la littérature. Parmi ses livres préférés, il y avait le roman de passage à l’âge de Thomas Wolfe, «Look Homeward, Angel»; M. Ferlinghetti a postulé à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, a-t-il dit plus tard, parce que Wolfe s’y était rendu.

Il est diplômé de Caroline du Nord avec un diplôme en journalisme – «J’ai appris à écrire une phrase décente», a-t-il déclaré à propos de l’impact que l’étude du journalisme avait eu sur sa poésie – et a ensuite servi comme officier de marine pendant la Seconde Guerre mondiale, dépensant beaucoup de la guerre contre un chasseur de sous-marins dans l’Atlantique Nord.

Après la guerre, il s’inscrit à l’école supérieure de l’Université Columbia, où il obtient une maîtrise en littérature anglaise, écrivant sa thèse sur le critique d’art John Ruskin et l’artiste J.M.W. Turner, qui a nourri un amour pour la peinture. Après Columbia, il se rend à Paris, terre de reproduction classique des bohèmes d’après-guerre, où il obtient un doctorat en littérature comparée de la Sorbonne.

M. Ferlinghetti est allé dans l’ouest au début de 1951, atterrissant à San Francisco avec un sac marin et rien d’autre. Après des mois dans un appartement à loyer modique, il a trouvé North Beach, alors même que San Francisco devenait rapidement à la mode parmi les intellectuels et une génération de jeunes pour qui «établissement» était un gros mot.

Il était entouré d’un cercle politiquement et artistiquement chargé, mais il n’a pas adhéré au style de vie Beat. «Je n’ai jamais été sur la route avec eux», a-t-il dit, soulignant qu’il menait «une vie de mariage respectable» après avoir épousé Selden Kirby-Smith en 1951. Ils ont eu deux enfants, Julie et Lorenzo; Le mariage s’est terminé par un divorce.

La vie de M. Ferlinghetti a changé en 1953, lorsque Peter Martin et lui ont ouvert le City Lights Pocket Book Shop, qui ne contenait à l’origine que des livres de poche à une époque où l’industrie de l’édition commençait à peine à prendre ce format au sérieux. Le magasin deviendrait bientôt une sorte de référentiel de livres que les autres libraires ignoraient et une sorte de salon pour les auteurs qui les écrivaient – un endroit «où vous pourriez trouver ces livres que vous ne pouviez trouver nulle part», a-t-il déclaré, créditant M. Martin avec le concept. Chaque homme a mis 500 $ et City Lights a ouvert.

“Et dès que nous avons ouvert la porte”, s’est souvenu plus tard M. Ferlinghetti, “nous n’avons pas pu la fermer.”

En 1955, M. Ferlinghetti, alors seul propriétaire de City Lights, a commencé à publier des poèmes, dont le sien. Dans son premier recueil, «Pictures of the Gone World», son style – «à la fois rhétoriquement fonctionnel et socialement vital», selon les mots du critique Larry R. Smith – a émergé pleinement formé en strophes comme celle-ci:

Un an plus tard, son empreinte City Lights a publié «Howl and Other Poems» de Ginsberg, et peu de temps après, il était devant le tribunal pour défendre la liberté d’expression des poètes et aider à se rendre – et les Beats qu’il avait adoptés – célèbres dans le processus.

Au fil des ans, il a travaillé dans d’autres médiums, y compris la peinture, la fiction et le théâtre; un programme de trois de ses pièces a été produit à New York en 1970. Mais la poésie est restée la forme d’art la plus proche de son cœur.

San Francisco est également resté proche de son cœur, en particulier North Beach, le quartier traditionnellement italo-américain où il a vécu la majeure partie de sa vie adulte. Dans son poème de 1976 «The Old Italians Dying», M. Ferlinghetti a parlé à la fois de la ville qu’il aimait et des changements qu’il avait vus:

Pour M. Ferlinghetti, l’âge a apporté les honneurs. En 1998, il a été nommé premier poète lauréat de San Francisco; en 2005, la National Book Foundation a cité son «travail inlassable au nom des poètes et de toute la communauté littéraire depuis plus de 50 ans».

L’âge ne l’a pas ralenti; il a continué à écrire et à donner des interviews. En 2019, Doubleday a publié «Little Boy» de M. Ferlinghetti, un livre sur lequel il travaillait depuis deux décennies, qu’il qualifiait de plus proche d’un mémoire qu’il écrirait jamais: «un roman expérimental» sur «un moi imaginaire». “

Sa publication a coïncidé avec le 100e anniversaire de M. Ferlinghetti, que le maire de San Francisco, London Breed, a proclamé Lawrence Ferlinghetti Day. Une chorale a accueilli l’écrivain sous son appartement avec «Happy Birthday» et «Take Me Out to the Ballgame», tandis qu’à City Lights, des poètes comme Robert Hass et Ishmael Reed ont lu à haute voix les œuvres de M. Ferlinghetti.

Au cours des premiers mois de la pandémie de Covid-19, City Lights a fermé et lancé une collecte de fonds en ligne dans laquelle ils ont annoncé qu’ils pourraient ne pas rouvrir. Le magasin a reçu plus de 450 000 $ en quatre jours. Son directeur général, Elaine Katzenberger, a déclaré à Publishers Weekly que l’argent donnait à City Lights la possibilité de planifier l’avenir.

Même à la fin de sa vie, M. Ferlinghetti composait encore de la poésie – «En éclairs, rien de soutenu», a-t-il déclaré au Times en 2018. L’anthologie «Les plus grands poèmes de Ferlinghetti», publiée en 2017, comprenait de nouvelles œuvres.

Ref: https://www.nytimes.com