Peu de chemins mènent au sommet du classement NBA. Les plus fréquemment utilisés impliquent de tanker jusqu’au fond et d’espérer avoir de la chance et de recruter un talent générationnel ou de sortir et de recruter des joueurs de haut niveau via une agence libre. Mais les Wizards tracent peut-être leur propre chemin vers le succès sans poursuivre l’une ou l’autre option.

L’optimisme concernant le départ 7-3 des Wizards montre à quel point cette équipe est loin d’être des habitants pérennes du sous-sol de la NBA. Ce n’est que la quatrième fois qu’une équipe le fait dans toute l’histoire de la franchise. L’une des principales raisons du succès est la profondeur de l’équipe par rapport à la saison dernière. Pendant l’intersaison, le directeur général Tommy Sheppard a pris des mesures qui ont permis aux Wizards de rééquiper leur alignement au lieu de procéder à une reconstruction complète. Sheppard a réussi à conclure un échange avec cinq équipes et à acquérir six joueurs afin de réorganiser complètement la liste des Wizards.

“Nous étions clairs alors que nous entrions dans l’intersaison que nous serions agressifs en prenant des mesures qui amélioreraient notre défense, notre tir et notre athlétisme”, a déclaré Sheppard aux journalistes après la finalisation de l’échange en août. “En commençant par l’embauche de l’entraîneur [Wes Unseld Jr.], puis en passant au repêchage et à l’acquisition de ces cinq joueurs via le commerce, nous sommes convaincus que nous avons fait des progrès significatifs dans ces domaines.”

Les Wizards ont acquis Kyle Kuzma, Montrezl Harrell, Kentavious Caldwell-Pope, Aaron Holiday, Spencer Dinwiddie et les droits de repêchage d’Isaiah Todd du commerce et ont envoyé le gardien All-NBA Russell Westbrook et trois futurs choix de deuxième tour aux Lakers de Los Angeles. Les Wizards ont également envoyé l’attaquant Chandler Hutchison aux Spurs de San Antonio avec deux autres choix de deuxième ronde respectivement aux Spurs et aux Brooklyn Nets.

Le squelette de ce commerce était les trois joueurs qui sont venus des Lakers en échange de Westbrook, ce qui aurait été un beau butin en soi, mais Sheppard ne s’est pas arrêté là. Il a pris le choix de première ronde acquis des Lakers et a ensuite échangé ce choix aux Indiana Pacers contre Holiday et le 31e choix du repêchage de 2021, que l’équipe a utilisé pour rédiger Todd. Pour finaliser la transaction, les Wizards ont pu ajouter les Brooklyn Nets à l’accord afin de finaliser la signature et l’échange pour Dinwiddie. Si les Wizards n’avaient pas ajouté Dinwiddie à cet accord, ils n’auraient pas eu le plafond salarial requis pour le signer en tant qu’agent libre.

“Chaque joueur que nous avons acquis dans ce métier répond à un besoin pour nous en plus d’apporter de l’expérience, de la ténacité et une attitude gagnante qui les rend parfaitement adaptés à Bradley et au reste de notre liste de retour”, a déclaré Sheppard. « L’athlétisme de Spencer lui permet de marquer et de faire des jeux pour les autres avec le style intransigeant d’Aaron sur le banc faisant une paire complémentaire de meneurs. Kyle et KCP sont des joueurs confirmés de trois et D avec une expérience significative en championnat, tandis que l’énergie et les efforts de Montrezl personnifient la façon dont nous voulons jouer tous les soirs.

Les paroles d’intersaison de Sheppard ont porté leurs fruits sur le terrain, car Dinwiddie a commencé en moyenne 15,9 points et 5,7 passes décisives par match en tant que meneur de l’équipe. Le plus grand attribut du jeu de Dinwiddie a été sa capacité à protéger le basket-ball – il n’a fait en moyenne que 1,7 revirements par match, nettement inférieur aux 4,8 revirements par match que Westbrook avait en moyenne la saison dernière. Spencer est un meilleur ajustement à côté de Bradley Beal car il est habile à déplacer le ballon et peut abattre des tirs ouverts du côté faible de l’attaque, ce qui maintient les défenses honnêtes alors que Beal travaille du côté fort. Holiday donne aux Wizards de la profondeur au poste de garde, et avec ses prouesses défensives, il peut jouer à côté de Dinwiddie ou de Beal à l’une ou l’autre des positions de garde en sortant du banc.

Le nœud de ce commerce à cinq équipes et les plus gros ajouts aux Wizards ont été le trio de joueurs venus des Lakers. Harrell est un ancien sixième homme de l’année et a été tout simplement dominant lors de ses 10 premiers matchs avec l’équipe; il marque en moyenne 17,7 points par match et 9,1 rebonds tout en tirant à 63% sur le terrain. Harrell a une note actuelle d’efficacité du joueur de 25,81, ce qui le classe sixième dans toute la NBA, juste derrière le double MVP Stephen Curry. Lorsqu’on lui a demandé pourquoi il joue tellement mieux cette saison que l’an dernier, Harrell est resté simple : « Montrezl Harrell est sur le terrain, frère. C’est la plus grande différence.

Malgré sa sortie du banc, Harrell joue 30,3 minutes par match et se révèle inestimable du point de vue énergétique. Debout à 6 pieds 7 pouces, Harrell peut terminer autour de la jante et a 26 dunks sur la saison. Cela se classe actuellement au troisième rang de la NBA et autant de dunks que le reste de la liste des Wizards a combiné.

La performance de Harrell s’accompagne du jeu régulier de Kuzma et Caldwell-Pope, qui ont respectivement une moyenne de 14,1 et 9,3 points par match. Mais leurs plus gros impacts n’apparaissent pas dans les feuilles de statistiques. Il apparaît sur la défensive. Les deux joueurs ont fait preuve d’un niveau de cohérence défensive que les Wizards n’ont pas vu de la part de leurs attaquants ces dernières années. Ils ont tous les deux la taille et la vitesse du pied requises pour suivre les joueurs ailiers de la NBA qui sont devenus un pilier de l’ère moderne du basket-ball. Les deux joueurs apportent une expérience de championnat, comme ils l’étaient dans la rotation des Lakers lorsqu’ils ont remporté le championnat NBA 2020. Avec les Wizards, Kuzma a montré la capacité de rebondir le basket d’une manière qu’il n’avait pas auparavant, avec une moyenne de 9,5 rebonds par match en carrière et en équipe. Caldwell-Pope tire 40,4% à trois points sur 4,7 tentatives par match et sa maîtrise des tirs ouvre la voie à Beal et Dinwiddie pour se rendre au panier et disposer de l’espace nécessaire pour opérer dans la voie.

Dix matchs dans la saison et les Wizards ont montré qu’ils pouvaient être une équipe digne de confiance. Ils ont maintenant grimpé au cinquième rang de la NBA en termes d’efficacité défensive et de leur meilleur joueur, Beal n’a pas joué à la hauteur de son All-NBA habituel. potentiel encore cette saison. Cela ne devrait que s’améliorer lorsque deux anciens contributeurs clés, Rui Hachimura et Thomas Bryant, reviendront.

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