Pour les mêmes fans moqueurs des Knicks qui ont été si froidement assourdis par Trae Young au printemps dernier, il s’agissait d’un festin de la saison des fêtes qui comprenait deux portions de dessert. Si ce n’était pas le match 6 du premier tour des séries éliminatoires, cela semblait assez proche.

La défense vintage de l’entraîneur Tom Thibodeau est revenue en force après la défaite éclatante de vendredi soir contre les Suns, cédant 33 points à Young tout en maintenant les Hawks à 90, dont seulement 14 au quatrième quart. Le système de ferme de haut vol des Knicks composé d’Obi Toppin, Immanuel Quickley, Jericho Sims et Quentin Grimes était partout sur le terrain, organisant un spectacle à Atlanta qui a fait rêver les fans de grandes possibilités pour l’avenir.

Grimes a eu le culot lors de la pause rapide de dribbler derrière son dos sur Young et de lancer un alley-oop à Toppin, qui l’a ramené à la maison avec une main. Alec Burks, sage de 30 ans partant pour le Kemba Walker au repos, a eu le culot de marquer 23 points, dont 15 au troisième quart décisif, pour définir une victoire de 99-90 qui a mis fin à la séquence de sept victoires consécutives d’Atlanta et , de plus grande importance, a donné aux Knicks un coup de confiance bien nécessaire au cas où ces équipes se rencontreraient pour un autre meilleur des sept au printemps.

Cela suppose que les Knicks (11-9) reviennent au meilleur des sept du printemps. Aussi encourageant que soit ce résultat, 24 heures après leur sixième défaite au Garden, il est difficile de voir les Knicks décrocher l’une des six premières têtes de série de la Conférence Est (ils ont terminé quatrième l’année dernière) et rester à l’écart du redoutable tournoi de play-in si Julius Randle ne revient pas à la forme 2020-21.

Tout le monde se souvient à quel point Randle a lutté contre Atlanta en séries éliminatoires et à quel point aucun fan sensé ne pouvait lui en tenir rigueur, pas après avoir mené les Knicks à une saison décisive 41-31. Lors du match revanche de samedi soir, les Hawks ont de nouveau réduit Randle à un marqueur non efficace et sans impact, le maintenant à huit points sur un tir de 3 contre 14. Cette fois-ci, même sans quatre membres de leur rotation, les Knicks avaient trop de puissance de feu complémentaire pour que cela ait de l’importance.

Oui, Randle a pris 11 rebonds et distribué quatre passes décisives et fait un lay-up de conduite qui s’est senti important lorsqu’il a battu le buzzer du troisième quart.

“Même s’il ne marque pas beaucoup”, a ajouté RJ Barrett, “il fait tellement de choses là-bas.”

Mais si les Knicks doivent faire les séries éliminatoires et faire du bruit pendant leur séjour, Randle devra être plus qu’un rebondeur et un animateur fougueux.

Après avoir obtenu une moyenne de 24,1 points et tiré 45,6% sur le terrain et 41,1% à 3 points, remportant le prix du joueur le plus amélioré de la ligue et ayant été nommé deuxième équipe All-NBA la saison dernière, Randle était tombé à 19,8 points par match, une carrière- faible 42 pour cent sur le terrain et 33,9% de la plage de 3 points cette saison lorsqu’il a pris la parole samedi. Il a maintenant marqué 17 points combinés au cours de ses 64 dernières minutes. La première semaine de novembre 2019 a été la dernière fois que Randle n’a pas réussi à atteindre les doubles chiffres dans les matchs consécutifs.

Bien sûr, il devait cette année amener son jeu à cet endroit vague connu sous le nom de «niveau supérieur». Dans son cas, le niveau suivant serait le genre d’amélioration permettant à Randle de rapprocher les Knicks d’un titre légitime avec une victoire en séries éliminatoires, sinon deux.

À cette fin, et à son honneur, Randle a fait un effort concerté pour se connecter et inspirer Evan Fournier, qui a marqué 20 contre les Hawks. Mais Randle doit aussi trouver quelque chose à l’intérieur pour redécouvrir ce qu’il a perdu.

La saison dernière, Randle était tout ce que les fans pouvaient souhaiter d’une star. Il a joué à un niveau élevé presque tous les soirs et il a incarné le courage de tous les jours qui définit le New-Yorkais moyen. Randle est tombé désespérément amoureux de sa nouvelle maison, et sa nouvelle maison est tombée désespérément amoureuse de lui.

Mais même avec un salaire garanti au nord de 20 millions de dollars, il n’est pas facile d’avoir une franchise sportive dans la grande ville. Randle vient de le faire ressembler à ça.

Il semble porter un fardeau plus lourd ces jours-ci, et parfois le jeu ressemble à une poursuite sans joie pour lui. Randle doit trouver comment maximiser ses compétences au sein de ce cinq de départ remanié, et comment s’épanouir en même temps que Fournier, la façon dont ils se sont épanouis ensemble contre les Lakers.

Pendant ce temps, alors qu’il se bat pour ses Knicks, Randle a rappelé à tout le monde à quel point il est difficile de porter une équipe de New York. Il aura 27 ans lundi. Peut-être qu’il s’offrira un cadeau d’anniversaire la semaine prochaine en jouant mieux et en allégeant la charge.

Ref: https://nypost.com