La mission chinoise Chang’e 5 a signalé en décembre 2020 des échantillons de roches lunaires qui ont été examinés en laboratoire. Les résultats des analyses ont montré que les volcans étaient encore actifs sur la Lune il y a environ 2 milliards d’années. C’est 1 milliard d’années plus tôt que prévu.

Les derniers échantillons de lune qui ont été renvoyés sur Terre datent de 1976. Cette année-là, la mission russe Luna 24 a rapporté environ 170 grammes de roche lunaire. Le programme d’exploration chinois avec la sonde Chang’e 5 a ramené environ 2 kilogrammes de roche lunaire sur Terre. Depuis leur arrivée sur Terre, ces échantillons ont été analysés par des équipes de recherche internationales. Les premiers résultats de ces analyses, publiés dans la revue Science, suggèrent que les derniers volcans actifs sur le satellite sont plus jeunes qu’on ne le pensait et ont 2 milliards d’années.

Le choix du site d’atterrissage a été important dans cette étude. La sonde s’est posée sur l’océan des tempêtes (Oceanus Procellarum), la plus grande mer lunaire à 2 500 kilomètres. Cette mer, qui se trouve à l’ouest de la face visible de la lune, a été formée, comme toutes les mers lunaires, par des crues de basalte provenant d’anciens courants volcaniques. Cette région lunaire est caractérisée par de fortes concentrations de potassium, de thorium et d’uranium. Ce sont des éléments qui génèrent de la chaleur par désintégration radioactive à longue durée de vie et peuvent donc avoir soutenu une activité ignée plus longue sur la lune.

Sur la base des observations précédentes, nous savons maintenant que la grande majorité des éruptions volcaniques sur la lune se sont produites 3 à 4 il y a des milliards d’années. Compte tenu de la petite taille de la Lune, les scientifiques pensaient qu’il y a 2 milliards d’années, il n’y avait plus assez de chaleur pour créer des éruptions volcaniques sur le satellite naturel de la Terre. Qu’est-ce qui aurait permis d’autres éruptions pendant cette période ? Les premières hypothèses suggéraient que de fortes concentrations d’éléments radioactifs à l’intérieur de la lune auraient pu faire fondre des matériaux rocheux à l’intérieur de la lune. Cependant, l’analyse des échantillons a révélé que ce n’était pas la raison pour laquelle il y avait de la chaleur sur la lune à ce moment-là. Des hypothèses encore à l’étude sont suggérées par les auteurs de l’étude, comme l’effet des marées. Le principe repose sur le fait que la force de gravité exercée sur la lune par la terre générerait de la chaleur à l’intérieur du satellite par expansion et compression. Une autre possibilité serait que les matériaux du manteau lunaire aient un point de fusion plus bas.

Les études sur les échantillons renvoyés par la sonde chinoise Chang’e 5 sont actuellement en cours dans le but d’apporter de nouvelles informations. Ces résultats vont nous permettre d’enrichir nos connaissances sur le fonctionnement et la formation de notre système solaire.

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Ref: https://www.science-et-vie.com