La dernière fois que Liam Hendriks a marché sur un caoutchouc de lanceur des séries éliminatoires, il commençait à descendre le monticule au sommet de l’ordre des frappeurs des Astros : George Springer, José Altuve, Michael Brantley.

C’était la série de division de la Ligue américaine 2020, et Hendriks, maintenant le plus proche des White Sox, portait du vert Athletics. Il a lancé trois manches blanches lors de la seule victoire des A contre les Astros dans la série au meilleur des cinq.

« L’une des choses que je pense que les Astros ont très bien fait, c’est qu’ils ont une unité très cohésive », a déclaré Hendriks la semaine dernière. «Et vous regardez ce qu’ils ont pu faire en séries éliminatoires, et ils ont une très bonne équipe en séries éliminatoires. C’est ce contre quoi nous nous battons. »

Cette année, c’est au tour des White Sox d’affronter les Astros dans l’ALDS. Ils ouvrent la série jeudi au Minute Maid Park.

Le match met en place une impasse entre le manager des White Sox Tony La Russa et le manager des Astros Dusty Baker, de brefs coéquipiers et des rivaux de longue date.

“Je pense qu’il serait d’accord pour dire que notre lien est que nous avons deux équipes exceptionnelles”, a déclaré La Russa, 77 ans. “Et si nous avions tous les deux dirigé des équipes qui n’étaient pas aussi exceptionnelles, alors nous regarderions à la télévision. Je pense qu’il est important de reconnaître notre chance d’être impliqué avec ces deux équipes.

L’ALDS donne également aux White Sox une autre chance contre une équipe contre laquelle ils s’en sont mal sortis en saison régulière. Les Astros ont balayé les White Sox dans une série de quatre matchs à Houston en juin, avant que les White Sox ne remportent deux des trois matchs à domicile en juillet.

Cette fois, cependant, l’offensive des White Sox est à pleine puissance. Il leur manquait les voltigeurs Luis Robert et Eloy Jiménez lorsqu’ils ont affronté les Astros en saison régulière, et le receveur Yasmani Grandal était absent pour la série à domicile.

Releveur Evan Marshall : « Vous leur accordez du crédit là où le crédit est dû. Vous détestez, mais il y a un gros bruit sourd dans cette gamme. Mike Brantley a l’un des meilleurs yeux de la ligue. Ils sont assez équilibrés avec les droitiers et les gauchers.

«Mais nous sommes maintenant une équipe différente avec, certainement, le jeu de calibre MVP que nous avons eu avec notre joueur de champ central (Robert) et notre arrêt-court (Tim Anderson) et Eloy qui reviennent et sont si bons. Nous sommes définitivement une équipe différente maintenant. Nous avons ajouté Craig (Kimbrel) à l’arrière du “stylo”.

«Ils n’avaient pas (Alex) Bregman lorsque nous les avons affrontés… c’est donc certainement un coup de pouce pour eux. Ils avaient alors Abraham Toro, qui est maintenant avec les Mariners, mais il a en fait fait des dégâts contre nous. Alors, faites-le sortir, faites entrer Bregman – c’est un autre bon joueur.

« Houston est une bonne équipe, mais à cette période de l’année, tout peut arriver, et nous ne le redoutons certainement pas. Nous sommes confiants dans ce que nous pouvons faire, surtout à quel point nous avons bien joué ces derniers temps.

La Russa : « Exceptionnel. Regardez leur succès au cours des dernières années. Des gars qui savent jouer. Et ils jouent tout le jeu : ils défendent, ils dirigent les buts, ils prennent de bons frappeurs. Vous pouvez voir qu’ils sont parmi les meilleurs en ce qui concerne la mise en jeu du ballon.

«Mais nous nous entendons bien avec eux. Et ils sont dangereux de jouer contre, et nous sommes dangereux de jouer contre. Je pense que ce sera une compétition que les deux équipes apprécieront vraiment. On verra qui s’en sortira le mieux.

Grandal : « C’est un fait qu’ils ont beaucoup d’expérience en séries éliminatoires et qu’ils ont fait des runs profonds, comme nous l’avons vu dans le passé, et cela va un long chemin. Vous n’allez pas intimider une équipe comme ça, vous n’allez pas mettre la pression sur une équipe comme ça.

« J’ai fait partie d’équipes qui ont eu des descentes profondes en séries éliminatoires et je sais exactement ce qui se passe. Et tout ce qu’ils attendent, c’est que vous fassiez une erreur, et ils vont prendre le relais. Tout ce que vous avez à faire est de jouer votre jeu et de leur permettre de presque s’asseoir et d’attendre que vous fassiez une erreur et, espérons-le, ils commettent l’erreur avant nous.

Southpaw Dallas Keuchel, qui a joué pour les Astros 2012-2018 : « Nous sommes pleinement investis pour aller à Houston et au moins en obtenir un, remporter une victoire et rentrer à la maison dans une série à égalité. Mais cet endroit est bruyant. C’est un dôme, les fans y sont très bien informés, ils adorent le baseball et ils savent dans certaines situations quand faire du bruit, quand le faire encore plus. Nous aurons les mains pleines, mais j’aime vraiment nos chances, alors nous verrons. »

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Dans Daily Dose de mardi, Ryan Boyer propose ses prédictions pour les séries éliminatoires de la MLB 2021. (Jordan Johnson-USA TODAY Sports)

Ref: https://sports.yahoo.com