Quatre citoyens privés devraient se lancer en orbite mercredi dans ce qui sera la première mission dans l’espace sans aucun astronaute professionnel à bord.

L’équipage entièrement civil se rendra dans l’espace à bord d’une fusée et d’une capsule développées par SpaceX. La mission, baptisée Inspiration4, n’est que le dernier vol marquant de ce qui a été une année chargée pour les sociétés privées de vols spatiaux, après les virées dans l’espace suborbital des entrepreneurs milliardaires Richard Branson et Jeff Bezos au cours de l’été.

Un autre milliardaire, Jared Isaacman, devrait diriger la mission historique entièrement civile. Isaacman, le fondateur et PDG de 38 ans de Shift4 Payments, une société de traitement des paiements basée en Pennsylvanie, a payé un montant non spécifié pour l’expédition de trois jours dans la capsule Crew Dragon de SpaceX.

Le vaisseau spatial devrait être lancé mercredi au sommet d’une fusée Falcon 9 réutilisable depuis Cap Canaveral, en Floride. La fenêtre de lancement de cinq heures s’ouvre à 20h02. EDT, et SpaceX prévoit de diffuser l’événement en direct. Les prévisions projettent actuellement une probabilité de 70 pour cent de conditions météorologiques favorables pour le lancement en soirée.

La capsule Crew Dragon passera trois jours à faire le tour de la Terre avant de rentrer dans l’atmosphère et de s’éclabousser dans l’océan Atlantique, au large des côtes de la Floride, selon SpaceX.

“Dès le début de cette mission, j’ai été très conscient de la chance que nous avons de faire partie de cette histoire que SpaceX crée en ce moment”, a déclaré Isaacman mardi lors d’un briefing avant le vol, ajoutant que la sortie orbitale est conçue pour inspirer les gens. .

Le fondateur et PDG de SpaceX, Elon Musk, a déclaré que même si les premiers vols de tourisme spatial peuvent être hors de portée pour tous, sauf pour les personnes très riches, ces missions pionnières jetteront les bases de voyages plus réguliers et plus abordables dans l’espace à l’avenir.

En cas de succès, l’expédition Inspiration4 représentera un grand pas en avant pour le tourisme spatial. Ce sera également une aubaine pour SpaceX, qui a dominé l’industrie des vols spatiaux privés, y compris par rapport à des rivaux tels que Bezos et sa société aérospatiale Blue Origin.

Hayley Arceneaux, 29 ans, une survivante du cancer des os qui travaille maintenant comme assistante médicale à l’hôpital de recherche pour enfants St. Jude se joindra à Isaacman dans le voyage. Arceneaux, qui agira en tant que médecin-chef de l’équipage, deviendra le plus jeune Américain à voler dans l’espace.

Chris Sembroski, un vétéran de l’US Air Force et ingénieur en données aérospatiales de 42 ans, et Sian Proctor, 51 ans, géoscientifique et pilote breveté, complèteront l’équipage.

L’expédition fait partie d’une initiative caritative visant à collecter des fonds pour le St. Jude Children’s Research Hospital. En plus de donner 100 millions de dollars à St. Jude, Isaacman a fait don des trois autres sièges du vol Inspiration4 à ses membres d’équipage.

Procter, une ancienne candidate astronaute de la NASA, a remporté son billet pour l’espace grâce à un concours en ligne organisé par Shift4 Payments. Sembroski a remporté son siège dans une campagne caritative pour collecter des fonds pour St. Jude.

La mission Inspiration4 ressemblera aux vols de routine de SpaceX vers la Station spatiale internationale, sauf que cette fois, la capsule ne s’amarrera pas au laboratoire en orbite. Au lieu de cela, le vaisseau spatial fera le tour de la planète 15 fois par jour à une altitude de près de 360 ​​​​miles, plus élevée que les orbites actuelles de la station spatiale et du télescope spatial Hubble, selon SpaceX.

Bien que le vol soit une étape importante pour l’industrie du tourisme spatial, les membres d’équipage d’Inspiration4 ne seront pas seulement de la partie. Au cours de leur expédition de trois jours, Isaacman, Proctor, Sembroski et Arceneaux effectueront une série d’expériences médicales qui pourraient éclairer les futurs vols spatiaux et avoir des applications pour la santé humaine plus près de chez eux.

Les membres d’équipage suivent un entraînement intensif aux vols spatiaux depuis mars, notamment dans des simulateurs et sur des vols zéro-G qui offrent de courtes périodes de microgravité.

“Depuis l’annonce de notre dernière visite ici, chaque jour a été le plus beau jour de ma vie”, a déclaré Proctor, s’exprimant depuis le Kennedy Space Center de la NASA en Floride. “Chaque jour, ça va de mieux en mieux.”

Denise Chow est journaliste pour NBC News Science et se concentre sur la science générale et le changement climatique.

Ref: https://www.nbcnews.com