Les Sparks (4-3) mènent une séquence de deux victoires consécutives dans la capitale nationale pour affronter les Washington Mystics (3-5) jeudi.

À deux matchs de la défaite de Nneka Ogwumike pendant une longue période, les Sparks ont consolidé leur identité en tant que pilier défensif. La victoire 68-63 de samedi sur le Chicago Sky a laissé les Sparks à égalité avec le Sky pour la meilleure note défensive de la WNBA.

“Les joueurs qui voient réellement la défense comme un moyen d’exprimer leur identité de basketteur”, a déclaré l’entraîneur Derek Fisher. « Les meilleures équipes au monde qui en ont une, elles sont excellentes défensivement et pas seulement offensivement. »

Alors que les Sparks continuent sans leur meilleur buteur, Elena Della Donne des Mystics n’a pas joué une minute depuis que des confettis ont plu à D.C. les couronnent championnes WNBA 2019. La double MVP a subi deux interventions chirurgicales en un an pour réparer des hernies discales dans le dos et vise à revenir plus tard cette saison.

L’attaquant des Sparks Chiney Ogwumike ratera son cinquième match consécutif en raison d’une blessure au genou droit. Les Sparks ont déclaré qu’elle serait réévaluée par le personnel médical avant de se rendre à Washington, mais ils l’ont exclue mercredi après-midi. Alors qu’elle était avec les Sparks, Chiney Ogwumike apparaît également quotidiennement sur les plateformes ESPN et a lancé son propre podcast “Chiney” plus tôt cette semaine.

Les Sparks en désavantage numérique ont signé deux joueurs sur la liste active vendredi, ajoutant une aide bien nécessaire. La centre Kristine Anigwe et la garde Karlie Samuelson ont rejoint les Sparks après avoir joué avec l’équipe les saisons précédentes.

Seul Samuelson était actif contre le Sky, mais n’est pas entré sur le terrain. Le natif d’Orange County revient dans l’équipe pour la cinquième fois, la dernière fois qu’il a joué en 2019, tandis qu’Anigwe a donné aux Sparks des minutes productives dans la bulle WNBA l’année dernière.

Malgré l’expérience de l’organisation, la liste est assez différente de l’époque où chacun d’entre eux a joué.

“Nneka et Chiney sont vraiment accueillants et ce sont vraiment les seuls que je connaissais auparavant”, a déclaré Samuelson. “C’est une équipe vraiment sympa.”

Depuis que l’attaquant recrue Jasmine Walker a déchiré le LCA le mois dernier aux sœurs Ogwumike qui ont raté plusieurs matchs, les blessures des Sparks ont le potentiel de définir la saison; mais cela n’a pas diminué le feu des sept matchs du groupe de Fisher.

Brittney Sykes, qui a déclaré son objectif de la saison de devenir Joueuse défensive de l’année, a déclaré qu’elle aimait l’approche audacieuse adoptée par l’équipe.

Sykes, ainsi que ses coéquipiers de première ligne Nia Coffey et Amanda Zahui B., feront face à un test difficile avec les menaces offensives des Mystics.

La centre de Washington Tina Charles mène la WNBA avec près de 26 buts par match. Charles a mené avec 31 contre les Lynx du Minnesota (3-5) mardi soir dans une victoire de 85-81.

Deux autres joueurs de Mystics, Ariel Atkins et Myisha Hines-Allen, ont en moyenne plus de 15 joueurs par match. Natasha Cloud, qui s’est retirée de la saison 2020 pour poursuivre ses efforts de justice sociale la saison dernière, a brisé une crise de tir de cinq matchs tout en enregistrant huit passes décisives et six interceptions mardi.

Charles et Cloud ont convoqué une réunion d’équipe lorsque l’équipe avait 2-5 avant de battre le Lynx, prêchant l’urgence.

“Nous devons parler de qui nous sommes, de notre identité, de qui nous voulons être, parce que cette complaisance et être patient, c’est bien parce que nous apprenons des choses, mais il doit y avoir un sentiment d’urgence”, a déclaré Cloud.

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Alors que les Mystics poursuivent leur séjour à domicile de trois matchs, les Sparks ont eu une pause de quatre jours entre les matchs et se sont rendus pour le voyage de deux matchs sur la côte est.

Fisher a déclaré que le temps avait permis à l’équipe de reprendre son souffle et d’être simplement des femmes, pas des basketteurs professionnels.

“Je pense qu’il y a un équilibre qui est vraiment important pour que les athlètes ne se voient pas seulement en fonction des victoires et des défaites”, a déclaré l’entraîneur-chef de troisième année.

L’esprit et le corps reposés, ils seront de retour sur le terrain à 16 h, jeudi, lors d’un match télévisé sur Spectrum Sportsnet.

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