Sur le moment, l’ouverture du camp d’entraînement des Knicks le 1er décembre semblait emmaillotée dans le même âge, le même âge. La liste avait à peine été touchée malgré une toute nouvelle administration. Les attentes étaient au plus bas. Vingt-deux victoires semblaient être un jeu intelligent tout au long de la saison de 72 matchs à suivre.

Thibodeau? Il est venu avec une excellente réputation. Mais il n’allait jouer aucune des 3 456 minutes (plus les prolongations) qui occuperaient la saison. Combien pouvait-il faire de manière réaliste? Rejoindrait-il le train-citerne?

«Rien ne sera donné à personne», a déclaré Thibodeau lors d’une interview avec Zoom après le premier lot d’entraînements individuels sanctionnés par les Knicks le 1er décembre. «Vous allez devoir gagner vos minutes. Ces décisions de rotation seront basées sur les performances et ce qui donne à l’équipe les meilleures chances de gagner.

«Un joueur n’obtiendra pas des minutes juste pour obtenir des minutes. Vous devez avoir un impact sur la victoire, vous devez faire passer l’équipe en premier. »

Facile à louer, ça, et exactement ce que les fans des Knicks voulaient entendre et ce que les joueurs des Knicks voulaient probablement entendre. Mais était-ce légitime? Était-ce même intelligent? Vous pouvez parler de la quantité de tank qui s’est avérée être un pari accessoire perdant en NBA. C’est toujours une option. Toujours tentant. Et du saut, Thibodeau ne voulait pas du tout en entendre parler.

«Il y a évidemment différentes routes que vous pouvez emprunter», a-t-il déclaré en décembre. «Et je pense que si vous l’étudiez, comment les équipes sont construites – et j’ai vécu cela au Minnesota – le projet est critique, le libre arbitre est essentiel, le développement des joueurs est essentiel et les opportunités commerciales sont essentielles.

«Et quand vous regardez Philadelphie et ce qu’ils ont vécu avec beaucoup de défaites, ils ont réussi à obtenir [Joel] Embiid et [Ben] Simmons. Mais quand ils ont ajouté des vétérans, c’est à ce moment-là qu’ils ont décollé. “

Cinq mois et un jour plus tard, Thibodeau parlait devant une autre caméra Zoom, cette fois à l’intérieur du Toyota Center de Houston, peut-être 90 minutes avant que les Knicks ne lancent ce road trip occidental de six matchs contre les Rockets. Pendant qu’il parlait, les Knicks étaient 35-28 et à la quatrième place dans les séries éliminatoires de l’Est.

Ils avaient déjà décroché une place en séries éliminatoires, sinon nécessairement en séries éliminatoires, garantissant qu’ils feront au moins partie des nouveaux tours de play-in de la NBA.

Le 1er décembre, l’idée qui serait même en jeu le 2 mai et encore moins une garantie aurait semblé insensée. Maintenant, cinq mois et un jour plus tard, cela sera en fait considéré comme une déception assez substantielle s’ils ne terminent pas dans le Top Six, évitant ainsi le play-in.

«La chose importante lorsque vous commencez votre saison, ce sont toutes les choses que vous voulez qu’il se passe», a déclaré Thibodeau dimanche. «Vous commencez toujours par développer les bonnes habitudes. Il est très facile dans cette ligue de se laisser distraire. La grande partie de la victoire est de reconnaître que la préparation compte tout de même. »

Cela a permis aux Knicks d’être la surprise de la ligue, sinon de leurs propres bureaux. Thibodeau, après tout, croyait que tout était possible avant tout le monde. Si cela ressemblait au genre de discours d’entraîneur essentiel aux heures d’ouverture d’un nouveau régime… eh bien, ça sonnait comme ça. C’était également vrai.

«Je ne fais jamais vraiment attention à ce genre de choses», avait déclaré Thibodeau le 1er décembre, évoquant l’opinion consensuelle selon laquelle il s’apprêtait à entreprendre le plus long parcours d’entraîneur de sa vie. «Si vous remontez au fil des ans, cela n’a vraiment pas de sens. Ce que je regarde, c’est: «OK. Voici notre équipe. Comment pouvons-nous nous améliorer? Qu’est-ce qui nous donne la meilleure chance de gagner? »

«Peu importe ce que pensent les gens de l’extérieur, que ce soit Vegas ou qui que ce soit d’autre. C’est ce que nous pensons. Si nous entrons chaque jour et que nous faisons les bonnes choses et que nous jouons les uns pour les autres, de bonnes choses se produiront.

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