Frances Haugen, chef de produit Facebook qui a quitté l’entreprise en mai, a révélé qu’elle avait fourni des documents internes à des journalistes et à d’autres.

John Tye, le fondateur de Whistleblower Aid, une organisation juridique à but non lucratif qui représente les personnes cherchant à dénoncer des infractions potentielles à la loi, a été contacté ce printemps par le biais d’une connexion mutuelle par une femme qui prétendait avoir travaillé pour Facebook.

La femme a dit à M. Tye et à son équipe quelque chose d’intrigant : elle avait accès à des dizaines de milliers de pages de documents internes du plus grand réseau social au monde. Dans une série d’appels, elle a demandé une protection juridique et un moyen de divulguer les informations confidentielles. M. Tye, qui a dit comprendre la gravité de ce que la femme a apporté “en quelques minutes”, a accepté de la représenter et de l’appeler par le pseudonyme de “Sean”.

Elle « est une personne très courageuse et prend un risque personnel pour demander des comptes à une entreprise de mille milliards de dollars », a-t-il déclaré.

Dimanche, Frances Haugen s’est révélée être « Sean », le lanceur d’alerte contre Facebook. Chef de produit qui a travaillé pendant près de deux ans au sein de l’équipe de désinformation civique du réseau social avant de partir en mai, Mme Haugen a utilisé les documents qu’elle a amassés pour exposer à quel point Facebook savait les dommages qu’il causait et a fourni la preuve à les législateurs, les régulateurs et les médias.

Dans une interview avec “60 Minutes” diffusée dimanche, Mme Haugen, 37 ans, a déclaré qu’elle s’était alarmée de ce qu’elle avait vu sur Facebook. L’entreprise a fait passer à plusieurs reprises ses propres intérêts plutôt que ceux du public, a-t-elle déclaré. Elle a donc copié les pages des recherches internes de Facebook et a décidé de faire quelque chose à ce sujet.

“J’ai vu un tas de réseaux sociaux et c’était nettement pire sur Facebook que ce que j’avais vu auparavant”, a déclaré Mme Haugen. Elle a ajouté: “Facebook, maintes et maintes fois, a montré qu’il préférait le profit à la sécurité.”

Mme Haugen a remis de nombreux documents au Wall Street Journal, qui a commencé le mois dernier à publier les conclusions. Les révélations – notamment que Facebook savait qu’Instagram aggravait les problèmes d’image corporelle chez les adolescents et qu’il disposait d’un système de justice à deux vitesses – ont suscité les critiques des législateurs, des régulateurs et du public.

Mme Haugen a également déposé une plainte auprès de la Securities and Exchange Commission, accusant Facebook d’avoir induit les investisseurs en erreur avec des déclarations publiques qui ne correspondaient pas à ses actions internes. Et elle s’est entretenue avec des législateurs tels que le sénateur Richard Blumenthal, démocrate du Connecticut, et la sénatrice Marsha Blackburn, républicaine du Tennessee, et a partagé avec eux des sous-ensembles des documents.

Les projecteurs sur Mme Haugen devraient devenir plus brillants. Mardi, elle doit témoigner au Congrès sur l’impact de Facebook sur les jeunes utilisateurs.

Les actions de Mme Haugen étaient un signe de la façon dont Facebook est devenu de plus en plus fuyant. Alors que l’entreprise est devenue un géant avec plus de 63 000 employés, certains d’entre eux sont devenus insatisfaits car elle est passée de controverse en controverse sur la confidentialité des données, la désinformation et les discours de haine.

En 2018, Christopher Wylie, un ancien employé mécontent du cabinet de conseil Cambridge Analytica, a préparé le terrain pour ces fuites. M. Wylie s’est entretenu avec le New York Times, The Observer of London et The Guardian pour révéler que Cambridge Analytica avait incorrectement collecté des données Facebook pour créer des profils d’électeurs sans le consentement des utilisateurs.

Dans la foulée, de plus en plus d’employés de Facebook ont ​​commencé à s’exprimer. Plus tard la même année, les employés de Facebook ont ​​fourni des notes de service et des documents de planification à des organes de presse, notamment The Times et BuzzFeed News. À la mi-2020, les employés qui n’étaient pas d’accord avec la décision de Facebook de laisser un message controversé du président Donald J. Trump ont organisé un débrayage virtuel et envoyé plus d’informations internes aux organes de presse.

“Je pense qu’au cours de l’année dernière, il y a eu plus de fuites que je pense que nous aurions tous voulu”, a déclaré Mark Zuckerberg, directeur général de Facebook, lors d’une réunion avec des employés en juin 2020.

Facebook a tenté de repousser préventivement Mme Haugen. Vendredi, Nick Clegg, vice-président de Facebook pour les politiques et les affaires mondiales, a envoyé aux employés une note de 1 500 mots décrivant ce que le dénonciateur était susceptible de dire sur « 60 minutes » et qualifiant les accusations de « trompeuses ». Dimanche, M. Clegg est apparu sur CNN pour défendre l’entreprise, affirmant que la plate-forme reflétait “le bon, le mauvais et le laid de l’humanité” et qu’elle essayait “d’atténuer le mal, de le réduire et d’amplifier le bien”.

Facebook ne s’est pas directement adressé à Mme Haugen dimanche soir. Lena Pietsch, porte-parole de l’entreprise, a déclaré qu’elle continuait « à apporter des améliorations significatives pour lutter contre la propagation de la désinformation et des contenus préjudiciables. Suggérer que nous encourageons le mauvais contenu et que nous ne fassions rien n’est tout simplement pas vrai.

En vue de se révéler, Mme Haugen et son équipe ont créé un compte Twitter pour elle et un site Web personnel. Sur le site Web, Mme Haugen a été décrite comme «une défenseure de la surveillance publique des médias sociaux».

Originaire d’Iowa City, dans l’Iowa, Mme Haugen a étudié l’ingénierie électrique et informatique à l’Olin College et a obtenu un MBA de Harvard, selon le site Web. Elle a ensuite travaillé sur les algorithmes chez Google, Pinterest et Yelp. En juin 2019, elle a rejoint Facebook. Là-bas, elle a traité des questions de démocratie et de désinformation, ainsi que de contre-espionnage, selon le site Web.

La plainte de Mme Haugen auprès de la S.E.C. était basée sur son trésor de documents et consistait en de nombreuses lettres d’accompagnement, dont sept ont été obtenues par le Times. Chaque lettre détaillait un sujet différent – ​​comme le rôle de Facebook dans la diffusion de la désinformation après les élections de 2020 et l’impact de ses produits sur la santé mentale des adolescents – et accusait l’entreprise de faire « des fausses déclarations et des omissions importantes dans les déclarations aux investisseurs et aux investisseurs potentiels ».

Les lettres comparaient les déclarations publiques et les divulgations aux législateurs faites par M. Zuckerberg et d’autres hauts dirigeants de Facebook aux recherches et documents internes de l’entreprise. Dans une lettre d’accompagnement, Mme Haugen a déclaré que Facebook avait contribué à la désinformation électorale et à l’insurrection du 6 janvier au Capitole des États-Unis.

Alors que “Facebook a rendu public son travail pour lutter contre la désinformation et l’extrémisme violent concernant les élections et l’insurrection de 2020”, les documents de Mme Haugen racontent une histoire différente, lit-on dans une lettre d’accompagnement. « En réalité, Facebook savait que ses algorithmes et ses plateformes faisaient la promotion de ce type de contenu préjudiciable, et il n’a pas réussi à déployer des contre-mesures recommandées en interne ou durables. »

M. Tye a déclaré qu’il avait été en contact avec le bureau des dénonciateurs de la S.E.C. et la division de l’application de la loi concernant Facebook. La seconde. fournit généralement des protections aux informateurs d’entreprise qui les protègent des représailles. L’agence accorde également des récompenses de 10 % à 30 % aux dénonciateurs si leurs dénonciations aboutissent à des mesures d’exécution réussies qui entraînent des sanctions pécuniaires de plus d’un million de dollars.

Après avoir déposé la S.E.C. plainte, Mme Haugen et son équipe juridique ont contacté M. Blumenthal et Mme Blackburn, a déclaré M. Tye. Les législateurs avaient tenu une audience en mai sur la protection des enfants en ligne, en se concentrant sur la façon dont des entreprises comme Facebook collectaient des données via des applications comme Instagram.

En août, M. Blumenthal et Mme Blackburn ont envoyé une lettre à M. Zuckerberg demandant à Facebook de divulguer ses recherches internes sur la façon dont ses services affectaient la santé mentale des enfants. Facebook a répondu par une lettre mettant en avant les effets positifs de ses applications sur les enfants et détournant les questions sur la recherche interne.

Mais des documents de Mme Haugen ont montré que les chercheurs de Facebook ont ​​réalisé de nombreuses études sur les effets que ses produits peuvent avoir sur les adolescents, a déclaré M. Blumenthal dans une interview la semaine dernière. L’entreprise s’était engagée dans “des dissimulations et des tromperies”, a-t-il déclaré.

Dans une interview dimanche, M. Blumenthal a déclaré que Mme Haugen “s’est avérée crédible, courageuse et convaincante dès sa première visite à mon bureau à la fin de l’été”.

Certains des documents de Mme Haugen ont également été distribués aux procureurs généraux des États de Californie, du Vermont, du Tennessee, du Massachusetts et du Nebraska, a déclaré M. Tye.

Mais il a déclaré que les documents n’avaient pas été partagés avec la Federal Trade Commission, qui a déposé une plainte antitrust contre Facebook. Dans une vidéo publiée dimanche par Whistleblower Aid, Mme Haugen a déclaré qu’elle ne pensait pas que la rupture de Facebook résoudrait les problèmes inhérents à l’entreprise.

“La voie à suivre est une question de transparence et de gouvernance”, a-t-elle déclaré dans la vidéo. “Il ne s’agit pas de briser Facebook.”

Mme Haugen s’est également entretenue avec des législateurs français et britanniques, ainsi qu’avec un membre du Parlement européen. Ce mois-ci, elle doit comparaître devant une commission parlementaire britannique. Cela sera suivi d’arrêts au Web Summit, une conférence technologique à Lisbonne et à Bruxelles pour rencontrer les décideurs européens en novembre, a déclaré M. Tye.

Dimanche, une page GoFundMe créée par Whistleblower Aid pour Mme Haugen a également été mise en ligne. Notant que Facebook disposait de « ressources illimitées et d’une armée d’avocats », le groupe s’est fixé pour objectif de collecter 10 000 $. En 30 minutes, 18 donateurs avaient donné 1 195 $. Peu de temps après, l’objectif de collecte de fonds a été augmenté à 50 000 $.

Ref: https://www.nytimes.com