Publié: 00:18 BST, 13 octobre 2021 | Mise à jour : 13 octobre 2021 à 04:32 BST

Journaliste de CNN, Anderson Cooper explore l’histoire de sa famille Vanderbilt dans un nouveau livre qui détaille l’ascension et la chute épiques de la dynastie américaine

Dans un nouveau livre intitulé Vanderbilt : The Rise and Fall of an American Dynasty, le présentateur de CNN Anderson Cooper, jette un œil journalistique sur sa propre famille en levant le rideau de velours sur la vie privée, les immenses tragédies et l’énorme glamour des histoires et dynastie américaine scandaleuse.

Anderson Cooper est l’arrière-arrière-arrière-petit-fils de Cornelius Vanderbilt, un pauvre fermier de Staten Island qui est devenu le self-made man le plus riche d’Amérique avec une «obsession pathologique pour l’argent».

Le vaste empire maritime et ferroviaire du magnat a lancé sa famille et plusieurs générations dans une richesse stratosphérique, cimentant leur position de royauté américaine, “avec les titres et les palais pour le prouver”, écrit-il.

Au moment de sa mort en 1877, Cornelius avait amassé une fortune de 100 millions de dollars – environ 2,6 milliards de dollars en argent d’aujourd’hui – et plus que l’ensemble du Trésor américain à l’époque.

Mais en quelques générations, l’argent avait pratiquement disparu, épuisé par des héritiers qui ne savaient que « bien vivre, bien se marier » et dépenser sans compter.

“C’est l’histoire de la plus grande fortune américaine jamais dilapidée”, écrit Cooper. “L’histoire de l’ascension extraordinaire et de la chute épique de la dynastie Vanderbilt.”

Anderson Cooper, 54 ans, est l’arrière-arrière-arrière-petit-fils de Cornelius Vanderbilt, le magnat des chemins de fer et des transports maritimes qui était autrefois l’homme le plus riche du monde. L’intérêt de Cooper pour l’histoire de sa famille a été piqué lorsqu’il a commencé à trier les boîtes de sa défunte mère, Gloria Vanderbilt. “Je n’étais pas vraiment au courant”, dit-il, de son histoire familiale

Cornelius ‘Commodore’ Vanderbilt était un arriviste de Staten Island qui a quitté l’école à l’âge de 11 ans et a commencé à travailler dans l’entreprise de ferry de son père. Né dans l’obscurité rurale dure, Vanderbilt a transformé son entreprise de ferry à petite échelle en un empire de transport massif. “Il avait la manie de gagner de l’argent”, a déclaré Cooper. Au moment de sa mort en 1877, Cornelius avait amassé 100 millions de dollars (2,6 milliards de dollars en argent d’aujourd’hui) – plus que l’ensemble du Trésor américain à l’époque

« Enfant, ma mère ne parlait pas vraiment de son enfance. C’était très douloureux pour elle. J’ai donc grandi sans vraiment savoir grand-chose sur les Vanderbilt, et le peu que je savais, c’est qu’ils étaient très riches et qu’ils avaient construit d’énormes palais, dont certains étaient des musées.

Le premier ancêtre d’Anderson Cooper était un fermier sans distinction nommé Jan Aertsen, qui est arrivé dans la colonie néerlandaise de New Amsterdam (aujourd’hui New York) dans les années 1650. Aertsen était originaire du village de Bilt dans la région d’Utrecht en Hollande et son nom a été enregistré « van der Bilt », ou « du Bilt » – qui a évolué plus tard en « Vanderbilt ».

La fortune familiale n’a été constituée qu’au XIXe siècle, lorsque Cornelius ‘Commodore’ Vanderbilt, un arriviste de Staten Island qui a quitté l’école à l’âge de 11 ans, a commencé à travailler dans l’entreprise de ferry de son père. Il est né dans la pauvreté en 1794 et connu comme un enfant entêté, têtu et manipulateur qui était prêt à tout risquer pour gagner de l’argent.

Quand il avait 15 ans, Cornelius a utilisé un prêt de 100 $ de sa mère pour acheter son propre bateau pour piloter les passagers à travers les courants violents entre Staten Island et Manhattan. Dans les six mois, il avait dirigé son propre père hors de l’entreprise de ferry.

« Les quais étaient le creuset dans lequel la soif d’acquisition de Cornelius Vanderbilt s’est forgée », a écrit Cooper. “Il buvait et se prostituait et ne s’est pas retiré d’un combat.”

Cornelius a épousé sa cousine germaine, Sophia Johnson Vanderbilt quand il avait 19 ans et ensemble, ils ont eu 13 enfants, dont 12 survivront à l’âge adulte.

Il s’est étendu aux bateaux à vapeur et a fait fortune dans le transport maritime en monopolisant les voies navigables autour de New York dans les années 1830. Puis il s’est tourné vers les trains lorsqu’il a racheté des chemins de fer locaux et les a fusionnés en un vaste réseau de transport qui s’étendait à travers les États-Unis.

“Son ascension a été vertigineuse”, a déclaré Cooper à propos de son arrière-arrière-arrière-grand-père. “Il possédait un génie et une manie pour gagner de l’argent, mais son obsession pour la richesse matérielle frôlerait le pathologique, et la pathologie née de cette richesse continuerait à infecter chaque génération successive de différentes manières.”

Malgré son énorme richesse, l’argent n’a pas acheté la respectabilité de Cornelius parmi la vieille garde de Washington Square Park. Les Knickerbockers, les Schermerhorns et les Lorillards trouvaient le tabac à chiquer, à flâner, à profaner, illettré comme vulgaire.

« L’argent était sa seule préoccupation : le gagner, le dépenser et en gagner plus. La société new-yorkaise pouvait l’ignorer, mais en fin de compte, elle ne pouvait pas ignorer son argent. Personne ne le pourrait », a écrit Cooper dans son livre.

C’était un père de famille notoirement terrible. Il n’a pas tenu compte de ses neuf filles parce qu’elles ne pourraient pas porter le nom de Vanderbilt et avaient toujours voulu plus de trois fils.

En 1846, il envoya sa femme souffrante depuis longtemps dans un asile d’aliénés en affirmant qu’elle était instable lors de son « changement de vie ». En vérité, il avait une liaison avec la gouvernante de ses enfants et voulait profiter librement de sa compagnie.

Un mois après la mort de Sophia, Cornelius entretient avec deux sœurs voyantes une relation complexe et absurde qui durera plusieurs années. Ils étaient célèbres pour leur beauté et leurs pouvoirs de «guérison magnétique» et Cornelius s’intéressait particulièrement à la sœur nubile de 22 ans nommée Tennessee Claflin. À ce moment-là, il avait déjà développé un intérêt sérieux pour le spiritisme et a commencé à assister à des séances régulières.

Lorsque Cornelius Vanderbilt mourut le 4 janvier 1877, il légua toute sa fortune – estimée à 100 millions de dollars – à son fils aîné William « Billy » Henry Vanderbilt.

Sur son lit de mort, Cornelius donna à William une dernière instruction obsédante : « Gardez l’argent ensemble. Personne n’aurait pu s’attendre alors à quel point le Vanderbilt s’effondrerait sous sa seule pathologie de cupidité.

La décision controversée de Vanderbilt de déshériter ses neuf filles et son autre fils vivant, Cornelius ‘Cornie’ Jeremiah, a ouvert la voie à l’un des procès les plus salaces du siècle. Le drame familial poignardé a donné lieu à une affaire judiciaire qui s’est déroulée dans des gros titres vulgaires qui ont exposé les événements sordides derrière les rideaux au 10 Washington Place.

Cornie était une déception perpétuelle dès sa naissance. Il souffrait d’épilepsie, que le commodore considérait comme un signe de faiblesse dès son plus jeune âge. En tant qu’adulte, Cornie s’est avéré être tout aussi embarrassant lorsqu’il ne partageait pas la soif de gagner de l’argent de son père, ni son talent pour cela.

Toujours en difficulté financière, Cornie s’est appuyé à plusieurs reprises sur son nom de famille célèbre pour obtenir des prêts qu’il a dilapidés sur son penchant pour l’alcool, le jeu et les prostituées. Le commodore l’a fait institutionnaliser deux fois pour «faiblesse de caractère» dans le même asile où il avait également incarcéré sa femme des années auparavant.

Les frères et sœurs rejetés ont accusé leur frère, William ‘Billy’ Henry Vanderbilt de fraude, affirmant qu’il avait influencé à tort leur père malade à son avantage.

Un témoignage choquant de témoin oculaire a affirmé que William avait payé un faux clairvoyant pour évoquer sa mère décédée lors d’une séance de transe avec le commodore sur son lit de mort et déclarer qu’il devrait être le seul héritier de la succession.

Une autre allégation étonnante contre William a affirmé qu’il avait tenté de salir la réputation de son Cornie en le faisant imiter par un sosie dépravé et suivi par des détectives qui ont signalé ses habitudes de débauche dans les bordels au commodore.

Pendant ce temps, les vices de Cornie et ses multiples séjours en prison pour débiteurs ont été mis à nu pour que le public puisse les voir et se régaler. En fin de compte, William Vanderbilt s’est installé avec son frère capricieux pour une somme dérisoire de 1 million de dollars.

Mais le procès avait presque brisé Cornie. En avril 1882, Cornelius Jeremiah Vanderbilt s’est suicidé à l’hôtel Glenham sur la Cinquième Avenue avec son « compagnon » masculin assis dans la pièce d’à côté.

“C’était presque comme si la fortune de Vanderbilt elle-même était l’affliction de Cornie – l’accès, le manque d’accès, la prise en charge, le vol, l’affection de son père pour elle”, écrit Cooper. L’argent est une “contagion”, dit-il, “qui s’attaque au corps et à l’esprit de Cornie”.

Cornelius a légué toute sa fortune à son fils aîné, Willian Henry Vanderbilt (ci-dessus) – déshéritant effectivement ses dix autres enfants. La volonté controversée a conduit à un procès sensationnel qui a diffusé tout le linge sale de Vanderbilt. William Henry a été accusé par ses frères et sœurs de fraude et a affirmé qu’il avait manipulé à tort leur père malade sur son lit de mort. À la suite du procès, le frère cadet de William Henry, Cornelius Jeremiah s’est suicidé

En tant qu’héritier de la succession de 100 millions de dollars de Cornelius, William Henry Vanderbilt a pris le contrôle des intérêts maritimes et ferroviaires de son père. Il était le seul membre de la famille à doubler la fortune de Vanderbilt avec son vaste monopole des transports. Au moment de sa mort en 1885, William a amassé 200 millions de dollars (5,4 milliards de dollars aujourd’hui)

En 1873, Vanderbilt avait pris le contrôle de ce qui était alors connu sous le nom de chemin de fer de Harlem et l’avait fusionné avec les compagnies Hudson River et New York Central Railroad. Cela l’a amené à mettre en service une nouvelle gare qui réunirait les trois chemins de fer sous un même toit. Le Grand Central Depot, qui sera plus tard achevé par son fils, est l’emblématique Grand Central Terminal d’aujourd’hui

William Henry allait doubler la fortune de Vanderbilt, le seul descendant à ajouter à la richesse qui leur avait été transmise. Au moment de sa mort en 1885, William a amassé une fortune stupéfiante de 200 millions de dollars, l’équivalent approximatif de 5,4 milliards de dollars aujourd’hui.

Bien que Cooper dise: “Il a également initié sa chute, en inaugurant le siège de Vanderbilt sur les portes dorées de la société new-yorkaise qui a inauguré l’excès vraiment étonnant pour lequel les Vanderbilt deviendraient célèbres.”

À partir des années 1870, William Henry Vanderbilt a tiré parti de son énorme richesse pour se positionner, lui et ses enfants, sur la carte sociale de New York. Mais il devait d’abord passer par la grand-dame de la société polie, qui le tenait à distance.

La société à l’âge d’or était elle-même, encore une nouvelle invention présidée, principalement par Caroline Astor en tant que reine régnante et gardienne autoproclamée.

Les Vanderbilt de troisième génération étaient impatients de rejoindre la renommée d’Astor, “Four Hundred”, le cercle social le plus exclusif et le plus illustre de New York, surnommé d’après le nombre maximum de personnes qu’elle pouvait accueillir dans sa salle de bal. Les invitations étaient limitées aux plus élites. Finalement, la liste des quatre cents a été publiée sous la forme d’un « livre bleu », qui persiste aujourd’hui sous le nom de registre social.

Caroline Astor a reconnu très tôt l’importance de l’argent dans un pays sans aristocratie foncière. Elle a exercé son influence sociale en tant que faiseuse de rois et arbitre du goût auprès des serviteurs en livrée, de l’art français, des chefs français et de la porcelaine importée.

« Willie » Kissam Vanderbilt et sa femme, Alva, changeraient tout le visage et la trajectoire de la société new-yorkaise en une soirée avec un bal costumé extravagant en 1883. Alva était brillante et « totalement impitoyable » dans sa quête pour défier la règle de fer de Caroline Astor sur l’aristocratie de New York. Son mari Willie était un fêtard connu qui se livrait aux plus beaux plaisirs que la richesse lui procurait. Habillée en princesse vénitienne, Alva a reçu ses invités portant une corde de perles ayant appartenu à Catherine la Grande enroulée autour de sa taille (ci-dessus)

La même année, William Henry Vanderbilt est décédé à l’âge de 64 ans, ses deux fils aînés Willie Kissam et Cornelius II (à gauche) ont chacun hérité de 65 millions de dollars (1,7 milliard de dollars aujourd’hui). Alors que Willie était préoccupé par des activités sociales, Cornelius II a pris le contrôle des intérêts commerciaux de la famille. Sa femme, Alice Vanderbilt (à droite) s’est délectée de la richesse de son mari, ne perdant pas de temps à la jeter dans la création d’énormes palais sur la Cinquième Avenue et à Newport, elle est devenue connue sous le nom d’Alice of The Breakers. Elle a fait une entrée fulgurante au légendaire bal costumé de sa belle-sœur Alva habillée en ampoule (à droite). La robe était réputée pour sa technologie de pointe, utilisant des piles cachées dans les plis de sa robe pour allumer la torche à une époque où presque toutes les maisons étaient encore éclairées par des lampes à gaz et des bougies.

La fille d’Alva et Willie Vanderbilt, Consuelo, captivera le public en 1895 avec son mariage très attendu avec le 9e duc de Marlborough (un cousin germain de Winston Churchill). Consuelo a déclaré que son mariage était “le pire jour de sa vie”. Le mariage malheureux a été arrangé par sa mère socialement ambitieuse, Alva – qui avait longtemps espéré obtenir un match aristocratique pour sa fille

La guerre sociale entre les maisons de Vanderbilt et d’Astor s’est déroulée dans des manoirs opulents et des fêtes somptueuses organisées au centre-ville de Delmonicos (un lieu important pour les sang bleu nouvellement frappés de l’âge d’or).

L’une de ces fêtes en 1883, organisée par le petit-fils du commodore, William ‘Willie’ Kissam Vanderbilt et sa femme, Alva, “changerait tout le visage et la trajectoire de la société new-yorkaise en une soirée”.

Alva était brillante mais “totalement impitoyable” dans sa quête pour défier le règne de fer de Caroline Astor sur la société new-yorkaise. Elle était la fille gâtée d’une riche famille de coton du Kentucky qui a emménagé dans un manoir de la Cinquième Avenue (avec des esclaves à la remorque), juste avant la guerre civile. La fortune de sa famille s’est évaporée sur le marché boursier d’après-guerre, laissant à la modeste jeune fille de 17 ans rien d’autre que son ambition implacable. « Sa tâche était claire : se marier et s’assurer qu’il soit riche.

Son mari Willie Vanderbilt était un fêtard connu qui se livrait aux plaisirs les plus raffinés que la richesse lui procurait. Son objectif principal dans la vie, dit Cooper, « était de consommer ». Avant de mourir en 1920, il a déclaré au New York Times : « Ma vie n’a jamais été destinée à être très heureuse. . . . La richesse héritée est un véritable handicap au bonheur. C’est une mort aussi certaine pour l’ambition que la cocaïne l’est pour la morale.

Elle et Willie se sont mariés en avril 1875, et deux ans plus tard, Alva a eu une fille nommée Consuelo, qui captivera plus tard le public avec son mariage avec le 9e duc de Marlborough (un cousin germain de Winston Churchill).

Avec la richesse de Willie, Alva assiégerait le monde cloîtré de la société new-yorkaise. Sa stratégie d’ouverture était un bal costumé grandiose « qui saisirait l’imagination du public, dominerait les discussions sur le monde social et, surtout, ferait entrer la reine de New York dans son camp ». Plus de 1 300 invitations ont été remises en main propre à la crème de la crème de l’aristocratie américaine.

Les fêtards vêtus de costumes époustouflants ont été aidés à sortir de leurs voitures par des valets vêtus de perruques blanches poudrées et d’une livrée marron de style XVIIIe siècle. Ils montèrent les marches menant aux grandes portes d’entrée du «Petit Château» via un épais tapis marron aux bords dorés sous un auvent qui traversait le trottoir.

La maison d’inspiration gothique française nouvellement achevée au 660 Fifth Avenue a été incendiée avec de la musique, de minuscules lumières électriques et des lanternes en papier. «Chaque surface a explosé avec des orchidées pendantes, des feuilles de palmier et des murs de roses», qui ont coûté 11 000 $ (environ 280 000 $ aujourd’hui). La fête a été animée par deux orchestres et quatre danses de quadrille. À 2 heures du matin, un dîner de huit plats préparé par les chefs de Delmonico a été servi dans le gymnase du troisième étage qui avait été festonné par une forêt tropicale luxuriante. Au total, la légendaire balle Vanderbilt a coûté 250 000 $, soit l’équivalent de 6,4 millions de dollars en argent d’aujourd’hui.

À 23h30, une bouillabaisse de rois, reines, fées, toréadors et gitans parés de bijoux et parés de soies et de fourrures et de cordes de diamants était descendue sur la Cinquième Avenue. Seuls deux hommes sont apparus non costumés : William Henry ‘Billy’ Vanderbilt et son ami Ulysses S. Grant, qui ont opté pour des smokings simples.

D’autres étaient costumés en Jeanne d’Arc avec une cotte de mailles en argent massif, Christophe Colomb, Louis XVI, Marie-Antoinette, la reine Elizabeth I dans une perruque rouge vif, la déesse Diana, Daniel Boone.

Alva a reçu ses invités habillée en princesse vénitienne, le plus remarquable était le collier de perles qui appartenait à Catherine la Grande enroulé autour de sa taille.

La rivale d’Alva pour l’hôtesse régnante de Vanderbilt était sa belle-sœur, Alice, qui s’est déguisée en ampoule électrique à une époque où toutes les maisons étaient encore éclairées par des lampes à gaz et des bougies. L’ensemble était réputé pour sa technologie de pointe, utilisant des piles cachées dans les plis de sa robe pour allumer une ampoule lorsqu’Alice la tenait dans sa main comme la Statue de la Liberté.

“Sciemment ou non”, a déclaré Cooper dans le livre, “les Vanderbilt ont rendu hommage au passé tout en éclairant avec détermination le chemin de l’avenir de la société – sa torche et sa tiare ont précédé la Statue de la Liberté de trois ans.” L’arrivée des Vanderbilt était complète.

Dans les années 1870, le cœur battant de la société new-yorkaise qui était autrefois Washington Square Park avait décampé dans les quartiers chics. La Cinquième Avenue est devenue la nouvelle avant-garde pour les mêmes élites sociales qui auparavant évitaient le centre-ville du Commodore.

“Les générations suivantes se sont lancées dans cette frénésie de dépenses pour s’introduire dans la société en construisant ces énormes palais, tous construits et démolis en l’espace de 60 ans”, a déclaré à CNN Anderson Cooper, 54 ans.

Le fils du Commodore, William Henry Vanderbilt, fut le premier de la famille à construire un somptueux manoir sur Millionaire’s Row. Le célèbre « Triple Palace » était composé de trois maisons tentaculaires reliées par des intérieurs si somptueux qu’il a fallu environ 700 ouvriers pour le terminer. Le manoir a ensuite été hérité par son petit-fils, qui a vendu aux enchères les meubles inestimables «obsolètes» du XIXe siècle en 1942 à Warner Brothers et à d’autres studios de cinéma qui ont utilisé les pièces comme décors pour des films d’époque.

William Henry a doublé la richesse de la famille et a construit leur premier manoir sur la Cinquième Avenue. Il s’appelait le « Triple Palace » et était composé de trois grandes et tentaculaires maisons connectées avec des intérieurs si ornés qu’il a fallu environ 700 ouvriers pour le terminer. Le manoir a ensuite été hérité par son petit-fils, qui a vendu aux enchères les meubles inestimables «obsolètes» du XIXe siècle en 1942 à Warner Brothers Studios et la maison a été démolie en 1945.

Les maisons opulentes ont continué avec le fils de William Henry, Cornelius Vanderbilt II, qui a construit un somptueux palais au coin de la 58e Rue et de la Cinquième Avenue en 1883. Le manoir comptait plus de 100 chambres et couvrait tout un pâté de maisons. Sa femme Alice vivait seule dans la maison, avec seulement les trente-sept serviteurs nécessaires pour la faire fonctionner après la mort de Cornelius II en 1899. La maison a été démolie en 1926 pour faire place au magasin phare de Bergdorf Goodman, mais elle détient toujours le record pour la plus grande résidence privée jamais construite à New York City

À côté du Triple Palace se tenait William ‘Willie’ Kissam et le ‘Petit Chateau’ d’Alva au 660 Fifth Avenue. Déterminée à éclipser sa belle-sœur Alice; Alva a conçu son manoir grandiose d’après les châteaux gothiques qu’elle a vus pendant son enfance en France. À son achèvement en 1883, Alva a organisé un bal masqué avec 1 200 invités comme pendaison de crémaillère. La maison a été rasée en 1927. À sa place se trouve aujourd’hui un immeuble de bureaux de 41 étages qui appartenait à Jared Kushner jusqu’en 2018

En 1895, Cornelius II et Alice ont dépensé 7 millions de dollars (220 millions de dollars aujourd’hui) pour construire The Breakers à Newport, Rhode Island. Au cours de ses 77 années d’existence, The Breakers a vu l’équivalent de près de 218 millions de dollars s’évaporer dans les airs. Bien que petite par rapport à leur maison gargantuesque à New York, la vaste retraite d’été est trois fois plus grande que la Maison Blanche et se compose de 70 chambres aux intérieurs somptueux. The Breakers est le plus grand et le plus opulent des manoirs de l’âge d’or de Newport, et il reste l’attraction touristique la plus populaire de l’État de Rhode Island.

Utilisant l’héritage de son père, le plus jeune enfant de William Henry, George, a construit une retraite colossale de 175 000 pieds carrés à Asheville, en Caroline du Nord. « The Biltmore » reste la plus grande maison des États-Unis à ce jour. Avec 250 chambres, 35 chambres et 43 salles de bains, le château de la Renaissance française et sa propriété de 8 000 acres appartiennent toujours à la famille et sont exploités par les parents de George.

Contrairement au Commodore qui méprisait l’ostentation, ses petits-enfants et les générations suivantes ont dilapidé leur fortune dans un effort pour s’introduire dans la société en construisant des maisons opulentes, “toutes qui ont été construites et démolies en l’espace de 60 ans”, a déclaré Anderson Cooper. La “Maison de marbre” d’Alva Vanderbilt à Newport, Rhode Island (à gauche) a coûté 11 millions de dollars à construire, ce qui équivaut à environ 310 millions de dollars en argent d’aujourd’hui. Le manoir de Frederick William Vanderbilt à Hyde Park, New York (à droite) a servi de pavillon de chasse

Les maisons opulentes ont continué avec le fils de William Henry Vanderbilt – Cornelius Vanderbilt II – qui a succédé à son père en tant que président et président du New York Central Railroad.

Sa construction géante du 1 West 58th Street comportait plus de 100 chambres et remplissait tout un pâté de maisons. Après sa mort en 1899, Alice vécut seule dans la maison avec les trente-sept domestiques nécessaires à son bon fonctionnement. Il a été démoli en 1926 pour faire place au magasin phare de Bergdorf Goodman, mais la maison détient toujours le record de la plus grande résidence privée jamais construite à New York.

Cornelius II et Alice avaient également commandé une somptueuse retraite d’été, The Breakers, en 1895. Elle est connue aujourd’hui comme « l’une des plus grandes représentations de l’âge d’or », mais à l’époque, le resplendissant manoir de Newport n’était « qu’un petit été cottage’ par rapport au palais de la ville de New York sur la 58e rue.

“La taille de The Breakers est difficile à contempler”, écrit Cooper. La maison d’été tentaculaire est composée de 70 pièces et est trois fois plus grande que la Maison Blanche. Les murs de la salle du matin sont lambrissés de platine. Le premier couloir est construit à une échelle plus adaptée aux halls d’hôtel de grande ville qu’à une maison d’escapade de week-end. La grande salle présente des personnifications sculpturales de l’art, de la science et de l’industrie avec un plafond peint en trompe-l’œil. La salle de musique présente un plafond doré éblouissant tandis que la salle à manger est conçue pour accueillir trente-quatre convives.

Cooper dit: “Il y a quelque chose d’uniquement américain dans ce faux palais, avec son décor et ses accessoires arrachés aux anciennes maisons de la royauté européenne.” Il l’assimile à Versailles, « The Breakers était le centre d’attention, le centre de la renommée. » Mais contrairement à son homologue français, The Breakers était « le centre de l’envie sans être un centre de pouvoir ».

À côté du Triple Palace se trouvaient William ‘Willie’ Kissam et le ‘Petit Chateau’ d’Alva au 660 Fifth Avenue. Déterminée à éclipser sa belle-sœur dans la rue, Alva a conçu son manoir grandiose d’après les châteaux gothiques qu’elle a vus pendant son enfance en France. La résidence somptueuse en calcaire comportait des tourelles pointues issues d’un château de conte de fées.

« Les Vanderbilt doivent avoir des maisons qui représentent l’originalité, l’art et la beauté », a déclaré Alva. Se vantant du Petit Château, elle dit : « Ma maison était la mort des façades en pierre brune. Un promoteur a acheté la maison en 1926 et l’a rasée au bulldozer en moins d’un an. À sa place se trouve aujourd’hui un immeuble de bureaux de 41 étages qui appartenait à Jared Kushner jusqu’en 2018.

Toujours aux prises avec une lutte de pouvoir dans la société, Alva Vanderbilt s’est efforcée de construire un « cottage » d’été (comme elle l’appelait), qui surpasserait le manoir de Caroline Astor à Newport avec 500 000 pieds carrés de marbre italien importé. La maison serait connue sous le nom de The Marble House. Achevé en 1888, la maquette du Petit Trianon a coûté 11 millions de dollars à construire (310 millions de dollars en argent d’aujourd’hui).

Le plus grand temple de l’ambition et des excès de Vanderbilt est peut-être le domaine Biltmore à Asheville, en Caroline du Nord. Utilisant l’héritage de son père, le plus jeune petit-enfant du Commodore, George, a construit une retraite colossale de 175 000 pieds carrés dans les Blue Ridge Mountains.

Le Biltmore reste la plus grande maison d’Amérique à ce jour. Avec 250 chambres, 35 chambres et 43 salles de bains, le château de la Renaissance française et sa propriété de 8 000 acres appartiennent toujours à la famille et sont exploités par les parents de George.

Au moment où Reginald Claypoole Vanderbilt (le père de Gloria et le grand-père d’Anderson Cooper) est né le 14 janvier 1880, l’héritage de la famille était dispersé parmi les nombreux descendants. Pendant ce temps, l’empire ferroviaire construit par Cornelius changeait et le rôle de la famille continuerait de diminuer jusqu’aux années 1970, date à laquelle il ferait faillite.

Le scandale a défini la jeunesse de Gloria. Son père était un buveur et un joueur qui a gaspillé son héritage de 7,3 millions de dollars et est décédé alors que Gloria n’avait que 15 mois. Il a fait l’actualité non pas pour ce qu’il a construit, mais plutôt pour ce qu’il a dépensé.

Il avait une fille nommée Cathleen de son premier mariage, qui s’est terminé par un divorce en 1920. À ce moment-là, il s’était intéressé à l’amie adolescente de la jeune Cathleen du circuit des débutantes. Son nom était Gloria Morgan et ils se sont mariés trois ans plus tard. Reggie Vanderbilt avait 24 ans de plus que Morgan, elle n’avait que 18 ans quand ils se sont mariés.

Le scandale a défini la jeunesse de Gloria. Alors qu’elle n’avait que 10 ans, Gloria est devenue le centre d’un procès sensationnel pour la garde des enfants qui a été entendu et rapporté dans le monde entier. Il a été surnommé “Le procès du siècle”. La tante paternelle de Gloria, Gertrude Vanderbilt Whitney a poursuivi en justice pour la garde de la petite Gloria, citant la négligence et l’influence immorale de sa mère comme cause

Les parents de Gloria Vanderbilt photographiés le jour de leur mariage en 1923. Le premier mariage de Reggie Vanderbilt était avec Cathleen Neilson en 1903 et ensemble, ils ont eu une fille, également nommée Cathleen, avant de divorcer en avril 1920. À ce moment-là, il s’était intéressé à la jeune amie adolescente de Cathleen. du circuit des débutants. Son nom était Gloria Morgan et ils se sont mariés trois ans plus tard Reggie Vanderbilt avait 24 ans de plus que Morgan, elle n’avait que 18 ans quand ils se sont mariés

Après la mort de Reggie, Gloria Morgan a laissé la petite Gloria aux soins de sa gouvernante et s’est envolée pour l’Europe où elle a mené un style de vie somptueux. Elle a couru avec un cercle d’amis décadent à la vie rapide connu sous le nom de « l’ensemble du palais », tandis que sa sœur Thelma avait une liaison avec Edward, le prince de Galles. Thelma est plus tard crédité pour avoir présenté Edward à Wallis Simpson

La nuit avant d’annoncer leurs fiançailles, Reggie a organisé un bal costumé pour Cathleen au cours duquel Gloria Morgan est apparue dans le rôle de Marie-Antoinette. Cathleen n’aimait pas leurs noces et n’a pas rencontré sa demi-sœur bébé jusqu’à ce que Little Gloria soit une adolescente de 15 ans.

Cathleen n’était pas la seule personne à être en désaccord avec la romance de mai-décembre. Sa mère Alice, “toujours une contradiction ambulante avec sa consommation extravagante et son comportement puritain” craignait que Gloria Morgan ait “été dans le coin”. Ses craintes ont été apaisées lorsque Gloria a accepté d’être examinée par le médecin d’Alice qui a attesté de sa ” virginité intacte “.

Le 20 février 1924, Gloria Morgan donne naissance à Gloria Laura Morgan Vanderbilt. “C’est fantastique à quoi elle ressemble Vanderbilt”, rayonnait Reggie. « Voyez-vous les coins de ses yeux, comment ils se présentent ? » Il serait mort en quelques mois d’une cirrhose du foie.

Cooper écrit: ” Reggie a fait une hémorragie si explosive du sang de sa bouche au moment de sa mort que lorsque sa femme est arrivée deux minutes trop tard pour le voir, Alice ne l’a pas laissée entrer dans la pièce. Il a été peint avec le sang de Reggie.

Il était complètement fauché au moment de sa mort et devait de l’argent dans toute la ville à des prêteurs qui n’avaient que trop voulu lui accorder du crédit à cause de son nom célèbre. À une époque où un journal coûtait quelques centimes, il devait 269 $ à son kiosque à journaux local. 4 000 $ aux libraires B. Altman, 712 $ à une blanchisseuse, 9 000 $ à Tiffany and Company. Et des milliers d’arriérés d’impôts.

À l’âge de 20 ans, Gloria Morgan était veuve et mère célibataire, elle était légalement (et émotionnellement) encore mineure.

Pour couvrir ses dettes, Gloria a été forcée de vendre aux enchères leur somptueuse maison de ville de New York, sa ferme de Sandy Point, tous ses chevaux, toutes les voitures, les meubles, les draps et même un éléphant en peluche appartenant au bébé.

La seule valeur qui restait à sa succession était le fonds en fiducie de 5 millions de dollars que Cornelius II, le père de Reggie, avait établi au profit des enfants de Reggie. Cette somme serait partagée entre Little Gloria et sa demi-soeur Cathleen.

Gloria Morgan a déposé une requête pour obtenir une allocation de la fiducie de sa fille. Ces dépenses s’élevaient à 4 160 $ ​​par mois (environ 60 000 $ aujourd’hui). Le prix inclus 925 $ pour les serviteurs, plus 250 $ supplémentaires pour la nourriture des serviteurs. « Baby Gloria était maintenant la tirelire de toute sa maisonnée et elle ne pouvait même pas parler. »

Laissant la petite Gloria aux soins de sa gouvernante, Gloria Morgan s’est envolée pour l’Europe et est restée éveillée toute la nuit pour assister à des dîners soignes, des boîtes de nuit et des cocktails glamour – pillant l’héritage de 2,5 millions de dollars de sa fille pour financer son style de vie extravagant.

Selon le livre, la sœur jumelle de Gloria, Thelma, est devenue “l’amie rapide” et “la partenaire de danse préférée” d’Edward, le prince de Galles. Son cercle d’amis connu sous le nom de « l’ensemble du palais » était composé d’aristocrates décadents à la vie rapide. Thelma est également créditée (ou blâmée) pour avoir présenté le prince à Wallis Simpson après lui avoir demandé de “prendre soin de lui” pendant son absence.

“Ma mère la verrait comme cette silhouette très glamour disparaissant dans le couloir”, dit Cooper. « Cela semble très élégant maintenant, à l’extérieur, mais c’est une enfant de 8 ans qui est déplacée des chambres d’hôtel, et sa mère sort tous les soirs pour faire la fête et a toutes sortes de gens dans la maison. Ce n’était vraiment pas une éducation stable.

En 1934, Gloria, 10 ans, est devenue le centre d’un procès sensationnel pour la garde des enfants qui a été entendu et rapporté dans le monde entier, il a été surnommé “Le procès du siècle”.

La tante paternelle de Gloria, Gertrude Vanderbilt Whitney (fondatrice du Whitney Museum) n’était pas d’accord avec le style de vie galant et insouciant de Morgan et a conspiré avec la nounou bien-aimée et la grand-mère maternelle de la petite Gloria pour prouver que Morgan était une mère indigne.

Elle a intenté une action en justice pour la garde de la petite Gloria, citant “la négligence et l’influence immorale” de sa mère comme cause.

Des détails salaces derrière le rideau de la famille la plus riche d’Amérique ont captivé le public frappé par la pauvreté pendant la Grande Dépression. Les journaux ont surnommé Gloria, « la pauvre petite fille riche ».

Cooper, 54 ans, qui a grandi sans trop connaître l’histoire de sa famille a déclaré à People: “À certains égards, je voulais que ce soit une lettre à mon fils”

La femme de chambre française de Gloria Morgan a déclaré qu’elle avait vu ‘Mrs. Vanderbilt était au lit en train de lire un journal, et il y avait Lady Milford Haven à côté du lit avec son bras autour du cou de Mme Vanderbilt et l’embrassant comme un amant. Lady Milford Haven était la fille d’un grand-duc russe et était mariée à un Mountbatten, cousin du roi d’Angleterre.

La nounou a témoigné avoir trouvé des livres de pornographie graphique : « La flagellation, les nonnes et les hommes nus avec des langues de femmes, laissés de côté là où l’enfant pouvait facilement les voir ».

Les chroniqueurs de potins ont décrié que Morgan était “une mère dansante folle de cocktails, une adepte de l’érotisme sexuel et la maîtresse d’un prince allemand”.

Pendant ce temps, la défense a fait valoir que le travail de Gertrude Vanderbilt Whitney en tant que sculpteur célèbre comportait des nus. C’est vrai que tante Gertrude n’était pas si vertueuse non plus. Elle a eu deux vies : l’une en tant que grand-dame respectable de la société chargée de perles et l’autre en tant qu’artiste bohème du centre-ville, “qui a pris tous les amants qu’elle voulait, hommes ou femmes”, écrit Cooper.

La garde a finalement été attribuée à Gertrude Whitney, mais Gloria a été traumatisée et encore plus isolée de l’événement. Le New York Journal American a composé la chanson : “Rockabye baby/Up on a writ/Du lundi au vendredi, Mother’s unfit/Comme la semaine se termine, elle se lève en vertu/Les samedis, dimanches, Maman ne te fera pas de mal.”

À l’âge adulte, Vanderbilt aurait eu une série de romances épiques avec certains des hommes les plus célèbres du 20e siècle : Howard Hughes, Frank Sinatra, Errol Flynn et Marlon Brando. Vanderbilt s’est marié quatre fois et a eu quatre enfants, dont le plus célèbre est son fils Anderson Cooper, 54 ans, qui a consacré sa vie à raconter sa mère et, selon ses mots, “J’ai toujours pensé que c’était mon travail d’essayer de la protéger.”

“Ma mère avait une relation très fracturée avec la famille dans laquelle elle est née”, a déclaré Cooper à CNN. “Elle ne s’est jamais vraiment connectée à aucun d’entre eux, alors elle ne m’a jamais raconté d’histoires sur son enfance en grandissant, elle n’en a jamais vraiment parlé.”

Comme ses ancêtres, Gloria dépensait sans compter, “presque inconsciemment, pour tout ce qui pouvait apporter du plaisir : pour les maisons et les meubles, les cadeaux pour les amis, les œuvres caritatives et les beaux vêtements”.

“Je considère ma mère comme la dernière Vanderbilt”, écrit Cooper. «Elle était la dernière Vanderbilt vivante qui avait dormi à The Breakers alors que c’était encore une maison privée, appartenant à sa grand-mère Alice … et fedoras.

“Elle était la dernière à naître avant la Dépression, lorsque les richesses de Vanderbilt semblaient aussi illimitées et éternelles que les étoiles dans le ciel”, dit-il dans le livre.

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Titre associé :
'It's like The Crown on steroids': Anderson Cooper explore l’héritage de sa famille Vanderbilt's

Ref: https://www.dailymail.co.uk